Una Estrella de Asteroides Destroza el Terreno de una Roca Gigante y se Cubrió en los Restos

Era una luz visible y crujiente a años luz de distancia.

En algún lugar de la galaxia, una estrella enana blanca empezó a brillar de repente. Y ahora entendemos el violento cataclismo que lo causó: el campo gravitacional de la estrella hizo pedazos al asteroide, dispersando sus partes metálicas en un brillante halo alrededor de la estrella.

No hay ningún video de telescopio de un asteroide rompiéndose en el espacio. Pero esto es lo que sabemos: Hay una estrella enana blanca en nuestra galaxia que, durante años, emitió una cantidad consistente de luz infrarroja media (MIR). Luego, en 2018, estas emisiones cambiaron. En el transcurso de seis meses, la luz de las estrellas desde ese punto en el espacio se hizo un 10% más intensa en el espectro MIR – y ese punto se está volviendo aún más brillante. Los investigadores creen que esto se debe a una nueva nube de polvo metálico entre la Tierra y la estrella, probablemente debido a la reciente ruptura del asteroide.

Para un forastero, puede sonar contraintuitivo que una nube de polvo haga que una estrella se vea más brillante. Pero Tinggui Wang, astrónomo de la Universidad de Ciencia y Tecnología de China y autor principal de un artículo que describe el evento, dijo que el brillo tiene sentido si se piensa en cómo interactúan la estrella y la nube.

Sin embargo, aunque los pedazos individuales de escombros son pequeños y cada uno cubre sólo un pequeño trozo de cielo, la nube entera es grande – mucho más grande que la estrella. Bajo condiciones normales, sólo los fotones que salen volando de la estrella directamente en la Tierra llegan a los telescopios humanos. Pero la nube cambia eso. Rayos de luz dirigidos en todo tipo de direcciones golpean la nube de escombros, calentándola y haciendo que los trozos de asteroide emitan luz MIR. Esa luz también llega a la Tierra, aunque los rayos de luz que la causaron normalmente no lo habrían hecho. El resultado es una región más grande del cielo que nuestros telescopios registran como un pico de luz, dijo Wang.

Imagine una linterna débil en la distancia en una noche despejada. Si te apunta directamente a ti, podrías notarlo como un delgado punto de luz. Pero si haces brillar la linterna a través del vapor de una máquina de niebla, hay un objeto mucho más grande y brillante que te llamará la atención, incluso si la potencia de la fuente de luz sigue siendo la misma.

Los astrónomos han visto nubes de escombros como esta antes en el espacio, dijo Malena Rice, una experta en astronomía de discos de escombros alrededor de estrellas distantes y estudiante de doctorado en el Departamento de Astronomía de la Universidad de Yale. Y han visto evidencia de objetos no esféricos, probablemente asteroides orbitando objetos fuera de nuestro sistema solar – posiblemente otra enana blanca. Pero esta puede ser la primera vez que los astrónomos han visto un asteroide desintegrándose en una nube de escombros alrededor de una estrella.

«Este proceso se ha teorizado durante más de una década», dijo Rice, que no participó en la investigación, a Misterius.net. «Pero nunca hemos tenido la oportunidad de estudiar todo el proceso de interrupción en acción hasta ahora.»

Entonces, ¿qué pudo haber hecho pedazos el asteroide? Wang y sus colegas concluyeron que era probable que se tratara de un efecto gravitacional llamado perturbación de las mareas.

«Una enana blanca es una estrella muy compacta», dijo Wang. «Como tal, cerca de la estrella, el gradiente del campo gravitacional puede ser muy grande», lo que significa que la gravedad puede cambiar bruscamente en un espacio corto.

Imagina que estás flotando en el espacio, orbitando una estrella con los pies apuntando hacia ella. La gravedad en sus pies sería mayor que la gravedad en sus hombros. Si estás parado en la Tierra ahora mismo, estás experimentando el mismo efecto, aunque la diferencia – el gradiente – es tan mínima que no lo notas.

En los empinados campos gravitacionales cercanos a las enanas blancas, dijo Wang, los gradientes pueden llegar a ser tan intensos que abruman las fuerzas que mantienen unido a un objeto. Los asteroides grandes se pegan con su propia gravedad, pero esa gravedad no es tan fuerte como los gradientes cercanos a las enanas blancas. Cuando los asteroides pasan a través de esas regiones de marea, los astrónomos creen que se rompen, manchando el espacio como una nube.

Esto está

Los astrónomos están seguros de que los escombros no eran de un cometa en este caso, dijo Wang, porque los cometas se mueven tan rápido que los escombros abandonan rápidamente el cálido vecindario inmediato alrededor de la estrella y se enfrían. Es posible que un planeta rocoso haya explotado, dijo, pero los investigadores creen que un objeto más pequeño del tamaño de un asteroide es más probable. (La distinción precisa entre un asteroide grande y un planeta pequeño puede ser un poco vaga. Pero cuando se trata de otros sistemas estelares, los astrónomos suelen usar «exoasteroide» para referirse a objetos de metal y roca más pequeños y dentados y «exoplanetas» para referirse a objetos lo suficientemente grandes como para que su gravedad los haya formado en esferas.

En este momento, la nube de escombros sigue rodeando la estrella, que se llama WD 0145+234. Con el tiempo, sin embargo, es probable que esa nube caiga sobre la superficie estelar, dijo Wang. Esa infusión de escombros, hechos de metal y quizás de un poco de gas caliente, podría explicar cuántas enanas blancas terminan con evidencia de contaminación metálica significativa a la luz de sus estrellas.

La investigación aún no ha sido revisada por expertos y aparece en la edición en línea del 10 de octubre de la revista preimpresa arXiv.

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Publicado originalmente en Misterius.net .

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(Crédito de la imagen: Revista All About Space)

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