Una de las estrellas más rápidas de la galaxia está escupiendo rayos gamma

Una estrella de neutrones que gira a una velocidad inimaginable de 707 veces por segundo también dispara poderosos pulsos de rayos gamma al universo.

La estrella está por lo menos a 4.400 años-luz de la Tierra, aunque su distancia exacta es un misterio (más adelante). El cuerpo celeste es lo que se conoce como pulsar, una estrella de neutrones densa y que gira rápidamente, dejada atrás por el colapso de una estrella gigante. Los púlsares tienen fuertes campos magnéticos y, al girar, escupen haces de radiación a lo largo de sus dos polos magnéticos. Al igual que un rayo de faro, estos arroyos pueden ser vistos por los terrícolas sólo cuando apuntan directamente a la Tierra, por lo que los púlsares parecen parpadear.

El recién descubierto pulsar tiene el apodo claramente no carismático PSR J0952-0607. La estrella fue detectada originalmente en 2017 por el Telescopio Espacial de Rayos Gamma Fermi, según el Instituto Max Planck de Física Gravitacional, pero no se detectaron inicialmente explosiones de rayos gamma. Sin embargo, el conjunto de radiotelescopios Low-Frequency Array detectó señales de radio pulsantes de la estrella, lo que permitió a los científicos elaborar algunos detalles preliminares: J0952-0607 es parte de un par de estrellas binarias, orbitando una masa común en 6,2 horas por órbita con una estrella compañera a 50º de la masa del sol. La velocidad de rotación del pulsar de 707 veces por segundo lo convierte en la segunda estrella de neutrones más rápida jamás descubierta. (El más rápido, reportado en la revista Science en 2006, rota a 716 turnos por segundo.)

«Esta búsqueda es extremadamente desafiante, porque el telescopio de rayos gamma Fermi sólo registró el equivalente a unos 200 rayos gamma del púlsar débil durante los 8,5 años de observaciones», dijo Nieder en una declaración. «Durante este tiempo, el propio púlsar rotó 220.000 millones de veces. En otras palabras, sólo una vez entre mil millones de observaciones se observó un rayo gamma!»

Afortunadamente, los investigadores pudieron detectar estas misivas de la suerte, confirmando que J0952-0607 realmente es un pulsar. Pero descubrieron un nuevo conjunto de preguntas sobre la estrella de neutrones extrema.

Misterios estelares

La primera sorpresa es que el telescopio de rayos gamma Fermi no detectó ninguna pulsación de rayos gamma de la estrella de neutrones antes de julio de 2011. Tal vez la órbita del púlsar cambió para que sus rayos fueran visibles para los terrícolas; pero Nieder y sus colegas no pudieron encontrar ninguna evidencia de alteraciones orbitales. También es posible que la cantidad de rayos gamma emitidos por el pulsar haya cambiado, pero los científicos no pueden probar esa idea dada la ya sutil señal de la lejana estrella.

Otro misterio: ¿A qué distancia está realmente el pulsar? Las observaciones del telescopio óptico revelaron que la estrella compañera del púlsar está atrapada en una danza galáctica con el púlsar que gira rápidamente, con el mismo lado de la estrella siempre mirando a su compañero hiperactivo. (La diferencia de calor entre los lados de la estrella – causada por esta interacción – es detectable desde la Tierra.) Pero mientras que las mediciones de radio sugieren que el pulsar y su compañero están a 4.400 años-luz de distancia, las mediciones ópticas sugieren que están a más de 13.200 años-luz de distancia de la Tierra. No está claro cuál es correcto o por qué hay una diferencia tan grande entre las mediciones.

La distancia importa: Si las mediciones ópticas son correctas, es probable que la estrella acompañante del púlsar encaje en una densidad esperada, al menos basada en mediciones anteriores de sistemas de púlsares. Si las mediciones de radio están más cerca de ser correctas, el compañero tendría que ser extremadamente denso, en un rango nunca antes visto en un compañero de púlsar.

Los investigadores ahora están recolectando más observaciones de rayos gamma Fermi para responder a esta pregunta. Publicaron sus hallazgos sobre el nuevo pulsar el 18 de septiembre en The Astrophysical Journal.

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Publicado originalmente en Misterius.net .

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