Un inmenso mar de agua dulce está enterrado bajo el Océano Atlántico

Un gigantesco acuífero de agua dulce se esconde bajo el salado Océano Atlántico, justo frente a la costa noreste de los Estados Unidos, según un nuevo estudio.

Aunque el tamaño exacto del acuífero sigue siendo un misterio, puede ser el más grande de su clase, ocupando una región que se extiende desde al menos Massachusetts hasta el sur de Nueva Jersey, o casi 220 millas (350 kilómetros). El área incluye las costas de Nueva York, Connecticut y Rhode Island. Este acuífero puede contener unas 670 millas cúbicas (2.800 kilómetros cúbicos) de agua ligeramente salada (explicaremos su ligera salinidad más adelante).

Esta agua tampoco es joven. Los investigadores dijeron que sospechan que gran parte de ella es de la última era glacial. Fotos: Vistas artísticas de la Tierra desde arriba]

Los científicos tuvieron los primeros indicios de que un acuífero estaba colgado bajo el océano en la década de 1970, cuando las compañías que perforaban la costa en busca de petróleo a veces golpeaban el agua dulce en su lugar. Pero no estaba claro si estos depósitos de agua dulce eran bolsas aisladas o si cubrían una extensión mayor.

Hace unos 20 años, la co-investigadora del estudio Kerry Key, ahora geofísica en el Observatorio Terrestre Lamont-Doherty de la Universidad de Columbia en Nueva York, comenzó a ayudar a las compañías petroleras a identificar los puntos críticos del petróleo mediante el uso de imágenes electromagnéticas en el subsuelo. Al igual que los rayos X pueden obtener imágenes de los huesos de una persona, las imágenes electromagnéticas utilizan ondas electromagnéticas (desde la estática hasta las microondas y otras altas frecuencias) para detectar objetos ocultos a la vista.

Más recientemente, en un esfuerzo por encontrar depósitos de agua dulce, Key decidió ver si modificar esta tecnología podría ayudarle a encontrar acuíferos, que son piscinas subterráneas de agua dulce. Así, en 2015, él y el co-investigador del estudio Rob Evans, un científico senior de geología y geofísica en la Institución Oceanográfica Woods Hole en Massachusetts, pasaron 10 días en el mar, tomando medidas en la costa del sur de Nueva Jersey y Marthas Vineyard en Massachusetts. Los investigadores eligieron estos lugares porque las compañías petroleras habían reportado haber encontrado agua dulce allí.

«Sabíamos que había agua dulce en lugares aislados, pero no sabíamos la extensión ni la geometría», dijo en un comunicado la autora principal, Chloe Gustafson, candidata doctoral en geología y geofísica marina del Observatorio Terrestre Lamont-Doherty.

Para investigar estas áreas, los investigadores dejaron caer instrumentos al fondo marino para medir los campos electromagnéticos que se encuentran debajo. Además, una herramienta remolcada detrás de la nave emitió pulsos electromagnéticos artificiales y midió las reacciones del subsuelo. Los dos métodos se basan en una ciencia similar: El agua salada conduce las ondas electromagnéticas mejor que el agua dulce, por lo que cualquier charco de agua dulce se destacaría como bandas de baja conductividad, señalaron los investigadores.

Un análisis encontró que el agua dulce no estaba dispersa aquí y allá, sino que era continua, comenzando en la costa y extendiéndose en la plataforma continental. En algunos lugares, el acuífero se extendía hasta 75 millas (120 km) mar adentro.

La característica también era profunda, comenzando a unos 600 pies (182 metros) por debajo del suelo del océano y terminando a unos 1.200 pies (365 m) por debajo del fondo del mar. Si las investigaciones posteriores muestran que el acuífero es más grande, podría rivalizar con el Acuífero Ogallala, una enorme piscina de agua dulce que abastece de agua subterránea a ocho estados de las Grandes Llanuras, desde Dakota del Sur hasta Texas. Seco y moribundo: Imágenes de la sequía]

¿Cómo llegó el agua bajo el océano?

El acuífero probablemente nació al final de la última era glacial, señalaron los investigadores. Hace unos 20.000 a 15.000 años, gran parte del agua del mundo estaba encerrada en los glaciares, lo que hacía que el nivel del mar fuera más bajo de lo que es ahora. A medida que las temperaturas subían y el hielo que cubría el noreste de Estados Unidos se derretía, el agua arrastraba enormes cantidades de sedimentos, que formaban deltas fluviales en la aún expuesta plataforma continental. Grandes bolsas de agua dulce de los glaciares derretidos se atascaron en estas trampas de sedimentos. Más tarde, el nivel del mar subió, atrapando los sedimentos y el agua dulce bajo el océano.

Hoy en día, parece que el acuífero no está estancado. Más bien, es probable que se alimente de la escorrentía subterránea de la tierra, señalaron los investigadores. Es probable que esta agua sea bombeada hacia el mar por la presión ascendente y descendente de las mareas, dijo Key.

Añadió que el acuífero es más fresco cerca de la orilla y se vuelve más salado más lejos, lo que indica que se mezcla lentamente con el agua de mar con el paso del tiempo. El agua dulce cerca de la tierra es aproximadamente una parte por cada mil sal, al igual que otras aguas dulces terrestres, dijo. En contraste, por los bordes exteriores del acuífero, es de alrededor de 15 partes por mil, que sigue siendo inferior al nivel típico del agua de mar de 35 partes por mil.

En otras palabras, esta agua tendría que ser desalinizada antes de que la gente pueda usarla, pero aún así sería más barata de procesar que el agua salada común, dijo Key.

«Probablemente no necesitemos hacer eso en esta región, pero si podemos demostrar que hay grandes acuíferos en otras regiones, eso podría representar potencialmente un recurso» en lugares secos como el sur de California, Australia, el Medio Oriente o el África Sahariana, dijo en la declaración.

El estudio aparece en la edición en línea del 18 de junio de la revista Scientific Reports.

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Publicado originalmente en Misterius.net .

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