¿Qué sucede en el espacio intergaláctico?

Los vastos vacíos entre galaxias pueden extenderse millones de años-luz de diámetro y pueden parecer vacíos. Pero estos espacios en realidad contienen más materia que las galaxias mismas.

«Si usted tomara un metro cúbico, habría menos de un átomo en él», dijo Michael Shull, un astrónomo de la Universidad de Colorado en Boulder, a Misterius.net. «Pero cuando lo sumas todo, es entre el 50 y el 80% de toda la materia ordinaria que hay por ahí.»

Entonces, ¿de dónde vino todo este asunto? ¿Y qué es lo que se propone? [¿Qué pasó antes del Big Bang?]

La materia entre galaxias -a menudo llamada el medio intergaláctico, o IGM para abreviar- es mayormente hidrógeno ionizado caliente (hidrógeno que ha perdido su electrón) con trozos de elementos más pesados como carbono, oxígeno y silicio. Mientras que estos elementos típicamente no brillan lo suficiente para ser vistos directamente, los científicos saben que están allí debido a la firma que dejan en la luz que pasa.

En la década de 1960, los astrónomos descubrieron por primera vez los cuásares -galaxias increíblemente brillantes y activas en el universo distante- y poco después, se dieron cuenta de que a la luz de los cuásares le faltaban piezas. Estas piezas habían sido absorbidas por algo entre el cuásar y los telescopios de los astrónomos – este era el gas del IGM. En las décadas posteriores, los astrónomos han descubierto vastas redes y filamentos de gas y elementos pesados que colectivamente contienen más materia que todas las galaxias juntas. Parte de este gas probablemente fue dejado por el Big Bang, pero los elementos más pesados insinúan que parte de él proviene del antiguo polvo de estrellas, escupido por las galaxias.

Mientras que las regiones más remotas del IGM estarán eternamente aisladas de las galaxias vecinas a medida que el universo se expande, más regiones «suburbanas» juegan un papel importante en la vida de las galaxias. El IGM bajo la influencia de la atracción gravitatoria de una galaxia se acumula lentamente en la galaxia a una velocidad de aproximadamente una masa solar (igual a la masa del sol) por año, que es aproximadamente la velocidad de formación estelar en el disco de la Vía Láctea.

«El IGM es el gas que alimenta la formación de estrellas en las galaxias», dijo Shull. «Si no tuviéramos gas cayendo, siendo arrastrado por la gravedad, la formación estelar se detendría lentamente a medida que el gas[en la galaxia] se agota.»

Para probar el IGM, los astrónomos también han comenzado a observar ráfagas de radio rápidas que vienen de galaxias distantes. Usando esta técnica y examinando la luz cuásar, los astrónomos continúan estudiando las características del IGM para determinar sus diferentes temperaturas y densidades.

«Al medir la temperatura del gas, se puede obtener una pista sobre sus orígenes», dijo Shull. «Nos permite saber cómo se calentó y cómo llegó allí.»

Aunque el gas es omnipresente entre las galaxias, no es lo único que existe; los astrónomos también han encontrado estrellas. A veces llamadas estrellas intergalácticas o bribonas, se cree que estas estrellas fueron arrojadas de sus galaxias de nacimiento por agujeros negros o colisiones con otras galaxias.

De hecho, las estrellas que navegan por el vacío pueden ser bastante comunes. Un estudio de 2012 publicado en The Astrophysical Journal reportó más de 650 de estas estrellas en el borde de la Vía Láctea, y según algunas estimaciones, podría haber trillones ahí fuera.

«Nuestros resultados con el Experimento de Fondo Cósmico Infrarrojo sugieren que hasta la mitad de la luz de las estrellas proviene de estrellas fuera de las galaxias, pero yo diría que esa no es una visión ampliamente aceptada en la actualidad», dijo Michael Zemcov, astrónomo del Instituto de Tecnología de Rochester, quien publicó los resultados en un artículo de 2014 en la revista Science, a Misterius.net «[Cuántas estrellas intergalácticas hay] es una pregunta abierta».

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Publicado originalmente en Misterius.net .

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