¿Qué son los PFAS?

El perfluoroalquilo y las sustancias de polifluoroalquilo, o PFAS, son sustancias químicas sintéticas que se encuentran en muchos productos, como los envases de alimentos, los limpiadores domésticos y los utensilios de cocina antiadherentes, de acuerdo con la Agencia de Protección Ambiental de los Estados Unidos (EPA, por sus siglas en inglés).

Es un acrónimo que usted puede haber visto u oído en los últimos años, ya que los estudios sobre estos productos químicos tan comunes han revelado sus efectos potencialmente negativos para la salud de los seres humanos y el medio ambiente. Esto se debe principalmente a que ciertos tipos de PFAS, como el ácido perfluorooctanoico (PFOA) y el sulfonato de perfluorooctano (PFOS), no se descomponen en el medio ambiente ni en el cuerpo humano, y eso puede causar problemas. 12 Productos químicos que causan la peor alteración hormonal y sus efectos en la salud]

Historia del PFAS

Los primeros PFAS fueron inventados en la década de 1930 y fueron los principales ingredientes de los recubrimientos antiadherentes e impermeables, según el Consejo Interestatal de Tecnología y Regulación (ITRC).

El desarrollo de estos productos químicos aumentó a finales de la década de 1960 después de un incendio mortal a bordo de un portaaviones de la Armada de los Estados Unidos, el USS Forrestal, en 1967. El incendio fue el resultado del lanzamiento accidental de un cohete contra aviones armados y tanques de combustible cargados. Este incendio casi destruyó la nave y mató a más de 130 personas.

Poco después del trágico incidente, los fabricantes y científicos desarrollaron la espuma formadora de película acuosa (AFFF, por sus siglas en inglés) que contiene PFAS, una mezcla de espuma que extingue rápidamente el fuego. El PFAS permite que la mezcla se extienda, haciéndola altamente efectiva contra incendios de petróleo y otros incendios de líquidos inflamables cuando se mezcla con agua. Posteriormente se instaló un AFFF que contenía PFAS en buques militares y civiles, aviones y aeropuertos.

En la actualidad, más de 3.000 productos químicos sintéticos están clasificados como PFAS. Tienen una amplia gama de aplicaciones, como en bolsas de maíz para microondas resistentes a la grasa, alfombras resistentes a las manchas y tuberías y alambres resistentes a la corrosión.

Los PFAS son un amplio grupo de productos químicos con numerosas propiedades y aplicaciones diferentes. Las sustancias químicas dentro del grupo se clasifican por sus propiedades químicas y físicas, pero llamarlas todas PFAS ha causado confusión en la comunidad científica y para el público en general. Por ejemplo, afirmar que el PFAS puede causar cáncer es engañoso, porque sólo un puñado muy pequeño de los miles de PFAS se ha

¿Cuáles son las preocupaciones acerca del PFAS?

Dos clases de PFAS – PFOA y PFOS – han sido ampliamente estudiadas y han sido relacionadas con numerosos efectos adversos para la salud en animales de laboratorio, de acuerdo con la EPA.

El PFOA se ha detectado en la sangre de más del 98% de la población de Estados Unidos, según el National Center for Biotechnology Information. Los productos químicos se encuentran principalmente en el entorno de las bases militares y las instalaciones de fabricación, donde el PFOA se ha infiltrado en los suministros de agua locales. La presencia de PFOA en la sangre se ha asociado con un aumento de los niveles de colesterol y ácido úrico, lo que puede provocar cálculos renales y gota.

A partir de 2015, ni los productos químicos PFOA ni los PFOS se fabrican o utilizan en los EE.UU., debido a preocupaciones de salud y ambientales, de acuerdo con las normas del programa de gestión de sustancias de la EPA, firmado en 2006. Pero ambas sustancias químicas persisten en el medio ambiente porque no se degradan.

¿Qué está haciendo la gente al respecto?

La familia de PFAS contiene productos químicos que son extremadamente útiles en una amplia variedad de industrias, con capacidades que, según algunos expertos de la industria del PFAS, podrían no ser alcanzables con productos químicos alternativos, una afirmación con la que los expertos en medio ambiente no están de acuerdo.

Por ejemplo, un experto de la industria (que pidió permanecer en el anonimato) le dijo a Misterius.net que la espuma contra incendios que incluye PFAS tiene un mejor rendimiento en las pruebas en comparación con la espuma contra incendios no fluorada (libre de PFAS). IPEN, un grupo ambientalista sin fines de lucro con sede en Suecia, sostiene que la afirmación de la industria es falsa. El grupo publicó un informe científico en 2018 que describía alternativas viables a la espuma de extinción de incendios que contiene PFAS.

Más de 50 aeropuertos comerciales en las principales ciudades del mundo y varias de las mayores empresas de la industria del petróleo y el gas han dejado de usar espuma fluorada para combatir incendios y han optado por alternativas, según el IPEN. A principios de mayo de 2019, el Programa de las Naciones Unidas para el Medio Ambiente organizó negociaciones con más de 180 países sobre la prohibición de sustancias tóxicas, entre ellas el PFAS, informó Reuters. Unos pocos países están solicitando unas 10 exenciones para determinadas aplicaciones del PFAS, como en el caso de los textiles y los dispositivos electrónicos. China es el único país que busca una exención para la espuma contra incendios que contiene PFAS, informó Reuters.

PFAS también sirve para muchas funciones menos esenciales pero convenientes, como forrar bolsas de palomitas de maíz para microondas y cajas de reparto de pizza para ayudar a evitar que esa grasa tan deliciosa se derrame. La practicidad del PFAS para tantas industrias impulsa a los investigadores y fabricantes a seguir desarrollando y aprendiendo sobre estos productos químicos.

Sin embargo, debido a la persistencia de los productos químicos en el medio ambiente, el agua potable puede contaminarse con PFAS de cadena larga (ocho o más átomos de carbono en una molécula), un grupo que incluye PFOA y PFOS. Esta es una de las principales preocupaciones de la exposición humana y animal a las sustancias, según la EPA.

Por lo tanto, la gente está tratando de hacer algo para solucionar el problema de la contaminación. Por ejemplo, un grupo de tratamiento de agua en Carolina del Norte está construyendo una nueva instalación que contendrá grandes filtros de carbón activado granular para aspirar PFAS del agua potable contaminada, informó Chemical & Engineering News el mes pasado. El objetivo de la empresa es extraer el 90% del PFAS del agua antes de entregar el servicio a los clientes.

Otros investigadores están tratando de encontrar maneras de destruir completamente el PFAS una vez que se han filtrado fuera del agua, con el fin de limitar los desechos a largo plazo, reportó Chemical & Engineering News. Los esfuerzos incluyen la incineración y los tratamientos electroquímicos, térmicos y ultrasónicos que podrían descomponer completamente las moléculas.

A principios de 2019, la EPA anunció su Plan de Acción sobre Sustancias Perfluoroalquilas (PFAS). Esto incluye acciones a corto y largo plazo para ayudar a los funcionarios a comprender mejor los productos químicos y limpiar los productos químicos PFOA y PFOS de las fuentes de agua contaminadas. El plan también describe cómo la EPA pretende trabajar con otras agencias y fabricantes para investigar y monitorear el desarrollo de PFAS nuevos y existentes, así como la forma en que la agencia tiene la intención de proporcionar información detallada y comunicación de riesgos al público.

Los investigadores y los fabricantes también están trabajando para incorporar PFAS de cadena corta en lugar de las sustancias químicas de cadena larga, para ver si las sustancias químicas pueden lograr las mismas propiedades útiles, según el ITRC. El PFAS de cadena corta puede ser menos dañino y es menos probable que se acumule en humanos y animales, según la EPA.

Recursos adicionales:

  • Vea un breve video explicativo de las PFAS en Detroit Public TV.
  • Lea más acerca de la investigación sobre PFAS en el agua potable.
  • Para más información sobre lo que está haciendo el gobierno federal de EE. UU. para avanzar hacia la regulación del PFAS, visite la Comisión de Medio Ambiente y Obras Públicas del Senado de EE. UU.

Corrección: Este artículo se actualizó el 3 de mayo de 2019 para aclarar información engañosa sobre la afirmación de que la espuma contra incendios que contiene PFAS es más eficaz que la espuma contra incendios sin fluoruro; y para agregar información sobre aeropuertos y compañías de petróleo y gas que han dejado de usar espuma contra incendios que contiene PFAS; y para agregar información sobre la negociación de una prohibición mundial de PFAS. Lamentamos nuestros errores y omisiones.

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