¿Por qué hay tanto petróleo en el Ártico?

En 2007, dos submarinos rusos se sumergieron 4 kilómetros en el Océano Ártico y plantaron una bandera nacional en un trozo de la plataforma continental conocido como la cresta de Lomonosov. Levantándose desde el centro de la cuenca del Ártico, la bandera envió un claro mensaje a las naciones circundantes: Rusia acababa de reclamar las enormes reservas de petróleo y gas que contiene este césped submarino.

La dramática demostración de poder de Rusia no tenía peso legal – pero no es la única nación que está tratando de reclamar el vasto depósito de petróleo y gas del Ártico. Los Estados Unidos, Noruega, Suecia, Finlandia y China están tratando de sacar provecho. No es de extrañar: Las proyecciones muestran que el área de tierra y mar que cae dentro del Círculo Polar Ártico es el hogar de unos 90.000 millones de barriles de petróleo, un increíble 13% de las reservas de la Tierra. También se estima que contiene casi un cuarto de los recursos mundiales de gas sin explotar.

La mayor parte del petróleo que se ha localizado en esta región hasta ahora está en tierra, sólo porque es más fácil acceder a él. Pero ahora, los países están tomando medidas para comenzar a extraer petróleo del mar, donde se cree que la gran mayoría -84%- de la energía se produce. Pero mucho antes de que comenzara esta carrera petrolera, ¿cómo es que el Ártico se volvió tan rico en energía? ¿Cómo se forma el petróleo?]

«Lo primero que uno se da cuenta[si mira un mapa] es que el Ártico -a diferencia de la Antártida- es un océano rodeado de continentes», dijo Alastair Fraser, un geocientífico del Imperial College London, a Misterius.net. En primer lugar, esto significa que hay una gran cantidad de material orgánico disponible, en forma de criaturas del mar muerto como el plancton y las algas, que forman la base de lo que finalmente se convertirá en petróleo y gas. En segundo lugar, el anillo de continentes circundante significa que la cuenca del Ártico contiene una alta proporción de corteza continental, que representa alrededor del 50% de su área oceánica, explicó Fraser. Eso es significativo porque la corteza continental -a diferencia de la corteza oceánica, que constituye el resto del área- típicamente contiene depresiones profundas llamadas cuencas, en las que se hunde la materia orgánica, dijo.

Aquí, se incrusta en el esquisto y se conserva en aguas anóxicas, lo que significa que contienen poco oxígeno. «Normalmente, en un mar poco profundo con mucho oxígeno, no se conservaría. Pero si el mar es lo suficientemente profundo, el océano se estratificará, lo que significa que las aguas oxigenadas en la parte superior se separarán de las condiciones anóxicas en la base», explicó Fraser. Conservada dentro de estas cuencas privadas de oxígeno, la materia mantiene compuestos que en última instancia la hacen útil como fuente de energía durante millones de años en el futuro.

A medida que las montañas se erosionan a lo largo de milenios, los continentes también proporcionan una gran cantidad de sedimentos, transportados a través de enormes ríos hasta el mar. Este sedimento fluye hacia las cuencas, donde recubre el material orgánico, y con el tiempo forma un material duro pero poroso conocido como «roca de yacimiento», dijo Fraser. El avance rápido de millones de años, y este proceso repetido de estratificación ha puesto el material orgánico bajo una presión tan inmensa que ha comenzado a calentarse.

«La temperatura de los sedimentos en las cuencas aumenta aproximadamente 30 grados centígrados[54 grados Fahrenheit] con cada kilómetro de entierro», dijo Fraser. Bajo esta presión y calor intensificados, la materia orgánica se transforma muy gradualmente en petróleo, con las temperaturas más altas formando gas.

Debido a que estas sustancias son flotantes, comienzan a moverse hacia arriba en los huecos dentro de la roca sedimentaria porosa, que se convierte en un contenedor de almacenamiento -el reservorio- del que se extraen el petróleo y el gas.

Así que es la combinación de estos ingredientes – grandes cantidades de materia orgánica, abundantes sedimentos que hay que atrapar en el petróleo y el gas, la geología subyacente ideal y la gran escala a través de la cual se producen – lo que hace que el Océano Ártico sea tan inusualmente rico en energía. (En tierra, donde se encuentra un porcentaje menor del total de petróleo y gas del Ártico, es muy probable que estas reservas se formaran en una época en que la tierra estaba cubierta por el mar).

Hacia el medio silvestre

Sin embargo, el hecho de que la energía esté allí no significa que deba ser extraída, dicen muchos conservacionistas y científicos. La lejanía del Ártico, su densa y móvil capa de hielo marino y los icebergs a la deriva harán que la extracción segura de petróleo y gas sea un enorme desafío logístico. ¿Cómo se limpian los derrames de petróleo?]

«Realmente no lo apoyo, porque la industria no tiene la tecnología para hacerlo de manera segura y ecológica», dijo Fraser. «Algunos dirán que nunca se puede hacer en el Ártico de una manera respetuosa con el medio ambiente.»

Incluso en tierra, los planes para expandir el desarrollo de petróleo y gas en el Ártico son tratados con preocupación. Este año, el gobierno de Estados Unidos tiene la intención de comenzar a arrendar tierras en el Refugio Nacional de Vida Silvestre Ártico de Alaska a compañías de energía, porque el refugio contiene una vasta llanura costera de 607.000 hectáreas que es rica en petróleo. Pero también es un paisaje de biodiversidad que alberga enormes manadas migratorias de caribúes, cientos de especies de aves y osos polares. «Es uno de los paisajes más ricos ecológicamente de Estados Unidos», dijo Garett Rose, abogado del Proyecto Alaska del Consejo de Defensa de los Recursos Naturales.

No es sólo el mayor riesgo de derrames de petróleo si se realizan perforaciones lo que preocupa; los conservacionistas también se preocupan por la exploración sísmica, que «implica correr estos camiones gigantes sobre el paisaje para enviar ondas de choque al suelo que devuelven información sobre la geología subyacente», dijo Rose a Misterius.net. Eso causaría una obvia interrupción de la vida silvestre. La construcción de carreteras y oleoductos cortará este paisaje intacto y atraerá a un número cada vez mayor de personas, lo que intensificará la presión sobre la vida silvestre.

«El refugio es un paisaje dinámico e interconectado que es extremadamente sensible al cambio», dijo Rose. También dijo que le preocupaba el reciente (pero fallido) intento del gobierno de Estados Unidos de abrir el Ártico frente a las costas de Alaska a la perforación en alta mar. «Esto es parte de un intento mayorista de expandir el desarrollo de petróleo y gas a través del Ártico», dijo Rose.

De hecho, la situación en el Refugio de Alaska no es más que una muestra de lo que podría ocurrir en otras partes del Ártico, si los proyectos de extracción de petróleo y gas siguen adelante. El riesgo de derrames de petróleo aumenta en alta mar, porque sería imposible contenerlos, con efectos potenciales incalculables sobre la vida marina. Y algunos científicos dicen que la mayor amenaza es el cambio climático. Llevar estos combustibles fósiles a la superficie sólo conduciría a un mayor uso de combustible y a un aumento de las emisiones a la atmósfera.

Aún no hemos llegado a eso: Los países deben ratificar un acuerdo internacional de las Naciones Unidas si quieren extraer combustibles fósiles de partes de la plataforma continental que se encuentran fuera de su jurisdicción offshore. Eso está ralentizando la fiebre del Ártico. Sin embargo, la presión internacional está aumentando, con países como Rusia que ya han reivindicado su derecho al fondo marino.

Y podría ser difícil convencer a los países de que esas reservas deben permanecer sin explotar. En resumen, dijo Fraser, «Espero que esta región no se vuelva demasiado importante[para la producción de energía]».

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Publicado originalmente en Misterius.net .

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