Océanos extraterrestres podrían contener mucha más vida que las aguas de la Tierra, según sugiere una investigación reciente

Los mundos alienígenas que favorecen las fuertes corrientes oceánicas podrían desbordar de vida.

La Tierra es el único planeta en el universo conocido por albergar vida, pero nuevas investigaciones sugieren que algunos mundos distantes podrían avergonzar la biodiversidad del mármol azul.

No es porque estos otros exoplanetas hipotéticamente habitables estén desprovistos de seres humanos (aunque la biodiversidad de la Tierra se vería mejor sin nosotros). Más bien, el potencial de un planeta para albergar vida podría depender de lo bien que sus océanos muevan nutrientes alrededor del mundo, dijo la geocientífica de la Universidad de Chicago Stephanie Olson hoy (23 de agosto) en una presentación en el Congreso de Geoquímica Goldschmidt en Barcelona.

«La búsqueda de vida en el universo de la NASA se centra en los llamados planetas de la Zona Habitable, que son mundos que tienen el potencial de los océanos de agua líquida», dijo Olson en una declaración sobre su investigación. «Pero no todos los océanos son igualmente hospitalarios, y algunos de ellos serán mejores lugares para vivir que otros debido a sus patrones de circulación global.

Un patrón de circulación en particular -conocido como «afloramiento»- puede ser clave para fomentar la vida en los mares, dijo Olson. El afloramiento ocurre cuando el viento se precipita a lo largo de la superficie del océano, creando corrientes que empujan el agua profunda y rica en nutrientes hacia la cima del mar, donde vive el plancton fotosintético. El plancton se alimenta de estos nutrientes, permitiéndoles producir compuestos orgánicos que alimentan a organismos más grandes, que a su vez se convierten en alimentos para organismos aún más grandes, y así sucesivamente a lo largo de la cadena alimenticia.

A medida que los miembros de la cadena alimentaria mueren y se descomponen, sus restos orgánicos se hunden en el fondo del mar, donde pueden quedar atrapados en otro afloramiento y volver a alimentar la vida de la superficie. Gracias a este eficiente sistema de reciclaje subacuático, la biodiversidad tiende a prosperar en las zonas de afloramiento de la Tierra (principalmente cerca de las costas). Lo mismo es probable que ocurra con los exoplanetas habitables, dijo Olson, lo que significa que los planetas con condiciones que favorecen una mayor afloramiento de los océanos también pueden favorecer una fuerte biodiversidad.

Para averiguar qué tipo de condiciones conducen a un afloramiento productivo, Olson y sus colegas utilizaron un simulador de la NASA llamado ROCKE-3D para probar cómo los factores atmosféricos y geofísicos contribuyen a las corrientes oceánicas.

«Encontramos que una mayor densidad atmosférica, tasas de rotación más lentas y la presencia de continentes producen tasas de afloramiento más altas», dijo Olson. «Otra implicación es que la Tierra podría no ser óptimamente habitable – y la vida en otros lugares podría disfrutar de un planeta que es aún más hospitalario que el nuestro».

Aunque estos hallazgos no tienen ninguna aplicación directa a los 4.000 exoplanetas que se han descubierto hasta ahora, podrían informar la forma en que los científicos buscan mundos habitables en el futuro. Idealmente, dijo Olson, se construirán futuras generaciones de telescopios que analicen mejor características como la densidad atmosférica y la velocidad de rotación, que podrían ofrecer un rápido vistazo a la habitabilidad del mundo. Con una tecnología como esa, podremos encontrar el mundo del óvulo espacial en poco tiempo.

El nuevo estudio de Olson aún no ha aparecido en una revista revisada por expertos.

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Publicado originalmente en Misterius.net .

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