Nuevos estudios sugieren que los eventos épicos deTerminator podrían resultar en tsunamis solares en Gargantua

En caso de que lo hayas olvidado, el sol de la Tierra es totalmente épico: Es el hogar de imponentes fuentes de plasma, «lámparas de lava» de materia misteriosa 500 veces más grande que la Tierra, y un campo magnético retorcido que se retuerce, gira, se rompe y golpea en el espacio cada 11 años más o menos, afectando seriamente a la red eléctrica de la Tierra.

Mientras trataban de entender mejor ese ciclo de 11 años de berrinche estelar, caracterizado por un aumento repentino de la actividad de las manchas solares cerca del ecuador del sol, los científicos descubrieron una nueva forma de epopeya solar de la que probablemente deberían estar al tanto. Cuando un ciclo solar termina y el siguiente comienza, escribieron los investigadores, el sol puede experimentar colisiones cataclísmicas del campo magnético – conocidas como «eventos terminadores» – que resultan en gigantescos tsunamis de plasma que pueden cargarse a través de la superficie del sol durante semanas a la vez.

Según los autores de dos nuevos estudios (publicados el 4 de febrero en la revista Scientific Reports y el 9 de julio en la revista Solar Physics), estos tsunamis solares podrían ser un eslabón perdido en el ciclo solar, iniciando la producción de manchas solares, puntos gigantescos en el sol que tienden a formarse cerca de fuertes líneas de campo magnético y que son más frías que otras partes de la superficie del sol -cerca de las latitudes medias del sol- unas semanas después de que empiezan a desaparecer cerca de su ecuador.

«Hemos observado el ciclo de las manchas solares durante cientos de años, pero ha sido un misterio qué mecanismo podría transportar una señal desde el ecuador, donde termina el ciclo, hasta las latitudes medias del sol, donde comienza el siguiente ciclo, en un período de tiempo relativamente corto», dijo en una declaración Mausumi Dikpati, científica principal del Observatorio de Altura de Boulder, Colorado, y coautora de ambos nuevos estudios.

Los tsunamis solares, argumentan Dikpati y sus colegas, pueden ser la respuesta.

Para el primer estudio, los investigadores observaron 140 años de observaciones solares tomadas de la Tierra y de satélites. Los científicos se centraron en el movimiento de los puntos brillantes de la corona – pequeños bucles de plasma que se forman sobre los puntos calientes magnéticos en la atmósfera del sol; estos puntos brillan con luz ultravioleta extrema antes de desaparecer, por lo general en un solo día. A diferencia de las manchas solares, que aparecen sólo durante períodos de alta actividad solar (conocidos como máximos solares), los puntos brillantes pueden ocurrir durante períodos menos activos (llamados mínimos solares), lo que proporciona una visión más completa de la actividad solar a través de los ciclos, escribieron los investigadores.

El rastreo de estos puntos brillantes reveló un patrón interesante: Aparecieron por primera vez alrededor de 55 grados de latitud (unos 20 grados más que las manchas solares tienden a aparecer), y luego migraron hacia el ecuador unos pocos grados de latitud cada año. Una vez que los puntos alcanzaron unos 35 grados de latitud, comenzaron a solaparse con las manchas solares. Los puntos y manchas continuaron moviéndose hacia el ecuador en tándem durante varios años; cuando llegaron allí, todos desaparecieron en un evento «terminator». Unas semanas después de una terminación, los puntos brillantes siempre empezaron a aparecer como un reloj en las latitudes medias del sol de nuevo.

Alguna característica física de estos eventos de terminador parecía estar desencadenando el comienzo del siguiente ciclo en latitudes más altas – pero, ¿qué? Aquí es donde entran los tsunamis.

En el segundo artículo (co-autorizado por dos de los investigadores que trabajaron en el primero), los investigadores explicaron cómo los eventos terminadores podrían terminar en la colisión de dos enormes líneas de campo magnético cerca del ecuador del sol, resultando en tsunamis duales de plasma.

Según el estudio, líneas de campo magnético como estas -llamadas «líneas de campo magnético toroidal», porque se extienden alrededor del diámetro del sol en forma de dona (o toroidal)- pueden ser responsables de la aparición de puntos brillantes y manchas solares a medida que se mueven a través de la superficie del sol. Es posible que las líneas de campo también sirvan como «presas» magnéticas, escribieron los investigadores, atrapando plasma detrás de ellas a medida que avanzan hacia el ecuador del sol.

Cuando dos líneas de campo opuestas (una generada por el polo norte del sol y la otra por el polo sur) se encuentran en el ecuador, sus cargas opuestas se anulan mutuamente, resultando en lo que los investigadores llaman «aniquilación mutua». Las líneas de campo se rompen, liberando el plasma atrapado detrás de ellas en dos olas de marea masivas que se precipitan hacia adelante, rebotan una contra la otra y se elevan hacia los polos en tsunamis gemelos, viajando a 300 metros por segundo.

En una o dos semanas, estas ondas alcanzan las latitudes medias de cualquiera de los dos hemisferios, donde alcanzan otro conjunto de líneas de campo magnético que ya están acumulando puntos brillantes para el próximo ciclo solar. Cuando la marejada golpea este nuevo conjunto de líneas, hace boyas con esas líneas de campo magnético hacia la superficie, causando un aumento en la creación de manchas solares para acompañar a los puntos brillantes.

Esto, escribieron los investigadores, podría explicar la brecha extrañamente consistente entre la terminación de un ciclo y el inicio del siguiente. Las simulaciones por ordenador demostraron que los tsunamis solares como éste son teóricamente posibles, pero por ahora siguen siendo sólo una idea muy buena. Afortunadamente, los astrónomos pronto tendrán la oportunidad de encontrar evidencia real de estos tsunamis solares; a juzgar por la actividad actual del punto brillante cerca del ecuador, escribieron los investigadores, el sol debe estar listo para su próximo tsunami en 2020.

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Publicado originalmente en Misterius.net .

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