Mientras usted no estaba mirando, los ingenieros combinaron un avión y un Blimp para hacer un dirigible Plimp.

¿Qué sucede cuando cruzas un dirigible con un avión y le das algunas características de helicóptero? Nace una aeronave híbrida más ligera que el aire, según una compañía con sede en Seattle que busca inversores.

Por más de $4 millones de dólares (pagados en cuatro años), los inversionistas pueden comprar su propio Modelo J – un avión de 51 metros de largo que puede transportar hasta 10 personas (ocho pasajeros y dos pilotos), o alrededor de 2,000 libras. (907 kilogramos) a través del aire, gracias a su cuerpo lleno de helio parecido a un dirigible, motores híbridos de gas y eléctricos y alas giratorias con hélices.

Pero no lo llames un «plimp outright». Esa palabra es una marca registrada y se usa como adjetivo, dijo James Egan, un abogado con sede en Seattle que es el director ejecutivo de Egan Airships, fabricante del avión híbrido de plomada. En imágenes: Vuelo vertical: despegue de aviones militares]

La idea le vino a Egan en su infancia, mientras jugaba con globos de helio y parapentes de madera de balsa. Se dio cuenta de que estos planeadores de madera tenían un descenso más lento cuando ató globos de helio a las alas y colas de los aviones. «Me convencí de que podría haber otra forma de avión si tan sólo se pudieran poner alas en un globo de elevación parcial», dijo Egan a Misterius.net.

No perdió de vista las tecnologías emergentes, como el avión Boeing 787 Dreamliner, que utiliza compuestos ligeros de fibra de carbono para hacer que los aviones sean más ligeros y más eficientes en el consumo de combustible. Finalmente, él y su hermano gemelo, Joel, se acercaron a Daniel Raymer, un ingeniero que aceptó tomar su concepto de un avión lleno de medio helio y convertirlo en un diseño volable.

El helio en la parte del dirigible de la aeronave híbrida es clave, dijo Egan. «Eso reduce la velocidad de descenso sin poder a la de un paracaidista», dijo. «Comienzas con una característica de seguridad de diseño que ningún otro avión tiene, que te pone de nuevo en tierra si, por alguna razón, los motores fallan.» [El Hindenburg no estaba solo: He aquí una mirada a 23 intrigantes aventuras de dirigibles]

Los aviones Plimp pueden ser utilizados para el transporte de personas y equipos (Credito de la imagen: Egan Airships)

La aeronave híbrida plimp es en realidad más rápida y segura que un dirigible, que tiene que funcionar con gas durante un descenso sin motor, dijo Egan. Los dirigibles de nuevo diseño también son diferentes a los del Hindenburg – el dirigible que encontró un final ardiente cuando su gas de hidrógeno más ligero que el aire se filtró y se mezcló con oxígeno, formando una mezcla inflamable que se encendió rápidamente. (En contraste, el avión plimp utiliza helio, que no es inflamable.)

¿Cómo funciona el sistema?

Cuando el Modelo J está lleno -llevando las 2.000 libras antes mencionadas- debería ser capaz de navegar a 138 km/h (86 mph) durante 3 horas, o una distancia de 260 millas (418 km). Cuando está vacío (por ejemplo, cuando actúa como una valla publicitaria voladora), puede recorrer la friolera de 1.300 millas (unos 2.100 km), una distancia equivalente a un viaje de Los Ángeles a Dallas.

Pero esté o no ocupado, el Modelo J despegará de la misma manera: verticalmente, como un helicóptero.

«El piloto inclina las alas y las góndolas (la carcasa del motor) hasta una posición vertical y añade potencia», dijo a Misterius.net en un correo electrónico Raymer, el diseñador jefe del dirigible y presidente de Conceptual Research Corp. «El vehículo se eleva verticalmente, sobre el cual el piloto baja lentamente las alas y góndolas a la posición horizontal, mientras que el vehículo acelera el vuelo de ascenso hacia adelante.» En fotos: Construyendo el dirigible más grande del mundo (Airlander 10)]

Para aterrizar, el piloto reduciría la potencia, permitiendo que el Modelo J descienda y disminuya la velocidad. Una vez que el vehículo se acerca a su punto de aterrizaje -ya sea una playa, una plataforma o el agua- el piloto reducirá la potencia y permitirá que la aeronave se asiente en tierra, dijo Raymer.

Este renderizado en 3D muestra los diferentes planes de Egan Airships para lanzar al mercado (Imagen: Egan Airships)

El avión tendrá sus ventajas: A diferencia de un helicóptero, el Modelo J será silencioso y relativamente fácil de mantener, y a diferencia de un dirigible, podría viajar rápidamente, anotó Egan.

El Modelo J está siendo diseñado para manejar vientos moderados mejor que un dirigible normal, «porque sólo la mitad del peso del vehículo es soportado por el elevador de helio», dijo Raymer. Sin embargo, no le iría bien en vientos fuertes, malas tormentas o condiciones de hielo, dijo.

Mientras el Modelo J todavía está en construcción (necesita la aprobación de la Administración Federal de Aviación), la compañía ya ha estrenado su aeronave no tripulada – una aeronave híbrida de 8,5 m (28 pies de largo) que puede navegar a 48 km/h (30 mph) durante 1 hora – en la exposición InterDrone en 2017. El avión teledirigido podría ser utilizado para publicidad, así como para estudios de tierras y agricultura, búsqueda y rescate y vigilancia, dijo Egan.

Egan espera que el Modelo J sea útil para las fuerzas armadas de Estados Unidos para transportar personal y equipo, así como para compañías y personas que quieren una manera fácil de llegar del punto A al B. «Imagínense bajarse de una aeronave en Nueva York y tal vez ir a otra parte del aeropuerto, subirse a uno de estos aviones que se levantan suavemente y transportan las distancias a las islas y a otros lugares semirregionales que de otra manera tardarían horas en coche, transbordador o tren», dijo Egan.

Ilustración de un avión plomero sobre Fallujah, Iraq. (Imagen: Egan Airships)

Máquinas voladoras

Los dirigibles plimp son parte de una tendencia creciente en la industria de la aviación, con muchas compañías diseñando aviones pequeños que pueden transportar sólo un puñado de personas. Hay incluso otras aeronaves similares a los dirigibles en construcción, incluyendo el dirigible híbrido LMH-1 de 280 pies de largo de Lockheed Martin y el Airlander de Hybrid Air Vehicles con base en el Reino Unido (aunque el Airlander 10 se estrelló en 2017). En cuanto al Modelo J, parece ser una buena manera de transportar personas y carga, dijo Kristi Morgansen, presidenta interina del Departamento de Aeronáutica y Astronáutica de la Universidad de Washington, que no está afiliada a Egan Airships.

«Hay una larga historia de uso de vehículos más ligeros que el aire para transportar personas y mercancías», dijo Morgansen a Misterius.net. Sin embargo, dado que hay tantos vehículos personales de transporte aéreo como Egan Airships apareciendo, podría haber desafíos en el futuro en cuanto a cómo el control de tráfico aéreo se ocupará de todos ellos, dijo.

Además, Morgansen preguntó, ¿Cómo va a alojar el vehículo? ¿Dónde vas a estacionarlos y mantenerlos?» (La respuesta es que es un área de almacenamiento al aire libre, o un hangar, dijo Raymer.)

«Es un cambio absoluto en el juego», dijo Egan. «Esta es una nueva forma de avión.»

  • En Fotos: La historia del desastre de Hindenburg
  • Flying High: 7 dirigibles Post-Hindenburg
  • Hyperloop, Jetpacks y más: 9 Ideas Futuristas de Tránsito

Publicado originalmente en Misterius.net .

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