Los inusualmente grandes fósiles de microbios de 2.000 millones de años de antigüedad revelan pistas sobre nuestro mundo antiguo

BELLEVUE, Wash. – No todos los fósiles son restos de dinosaurios feroces. Algunas de ellas son manchas diminutas.

Los científicos descubrieron recientemente algunas de estas manchas en forma de fósiles de bacterias primitivas de 2.500 millones de años de antigüedad. Es probable que estos microbios antiguos sean cianobacterias, pero son inusualmente grandes y tienen formas extrañas que sobresalen de ellos, señaló Andrew Czaja, profesor asociado de la Universidad de Cincinnati, que presentó sus hallazgos el miércoles (26 de junio) en la Conferencia de Ciencias de Astrobiología.

Si estos fósiles son realmente cianobacterias, podrían ser algunos de los organismos primitivos, o sus antepasados, que ayudaron a transformar nuestra atmósfera bombeándola con oxígeno. Pero no todos están convencidos. [En imágenes: Los fósiles más antiguos de la Tierra]

Los fósiles recién descubiertos provienen de un período de 100 millones a 200 millones de años antes del Gran Evento de Oxidación – cuando nuestra atmósfera pasó de no tener oxígeno a tener un poco de oxígeno.

«Este es un momento muy importante en la historia de la Tierra, tanto en términos de la evolución de la Tierra como de la evolución de la vida», dijo Czaja a Misterius.net.

Sin embargo, «en realidad no tenemos muchos ejemplos de fósiles de este período de tiempo». Dijo Czaja. Czaja dijo que sólo sabía de cuatro casos en la literatura de microfósiles que datan de hace entre 2.500 y 2.700 millones de años.

Czaja estaba explorando en Sudáfrica cuando se encontró con una roca de aspecto fresco, llamada estromatolito, que está formada por capas de piedra caliza y sedimentos dejados por las cianobacterias.

Lo trajo a casa para mostrarlo durante sus clases, pero resultó que la roca estaba llena de microfósiles. Andrea Corpolongo, estudiante de doctorado también en la Universidad de Cincinnati, comenzó a analizar la roca bajo un microscopio. Los fósiles resultaron ser esferas huecas hechas de un compuesto orgánico llamado querógeno. Algunas de esas esferas eran oblongas y otras tenían extrañas protuberancias que salían de ellas.

Los investigadores no saben exactamente qué tipo de microbios están observando, pero debido a que estos fósiles fueron encontrados en el estromatolito, pueden ser antiguas cianobacterias. Sin embargo, algunas de ellas son más grandes que cualquier cianobacteria que tengamos hoy en día.

Hoy en día, la mayoría de las cianobacterias varían de 5 a 10 micrones, y la más grande de estas criaturas mide 60 micrones, dijo Czaja. Estos antiguos fósiles de microbios tienen una amplia gama de tamaños, pero la mayoría están por encima del tamaño promedio de las cianobacterias de hoy en día y algunos tienen hasta 100 micras de diámetro.

Tampoco saben por qué algunos de ellos tienen extrañas protuberancias, que a primera vista parecen ser una especie de «brotación», o de reproducción asexual en la que una parte de un organismo se separa para convertirse en un nuevo organismo. Hoy en día, las cianobacterias no brotan y por lo tanto «no estoy afirmando realmente que esté brotando, pero sí que se ve así», dijo.

Emily Kraus, estudiante de doctorado en la Escuela de Minas de Colorado, no estaba convencida.

«Lo que dice que los microfósiles son muy grandes», dijo Kraus, que no participó en la nueva investigación. «Son más grandes que las células y las cianobacterias, que no se parecen a eso, así que no estaba muy convencido de que fuera una célula.» Los llamados fósiles podrían incluso ser fluidos que quedaron atrapados allí y luego se evaporaron lentamente, dijo.

Pero Corpolongo no cree que eso sea probable. «Aunque su morfología hace que parezcan un poco como gotitas, no puedo imaginar un escenario durante la formación de la estromatolita en el que eso podría haber ocurrido», dijo.

Es posible, pero poco probable, que las extrañas formas sean un pseudofósil, o algo que parezca un fósil pero no lo es, dijo. Pero el hecho de que estén hechos de material orgánico y varios de ellos se hayan encontrado preservados en estromatolitos, que se sabe que están formados por microbios, «indica que son verdaderos fósiles», dijo a Misterius.net.

Nora Noffke, sedimentóloga de la Universidad Old Dominion de Virginia que no participó en el estudio, cree que es posible que esos fósiles sean cianobacterias.

«Estoy intrigado por esos microfósiles», dijo Noffke a Misterius.net. Parecen un poco «como si fueran a brotar, nunca he visto algo así», añadió Noffke.

Aún así, hay «muchas maneras de interpretar» sus hallazgos, dijo…

Czaja, por su parte, espera volver a Sudáfrica para ver si puede encontrar microfósiles similares en zonas cercanas. «Nos contaría más sobre las comunidades microbianas que existían en ese momento», dijo.

Estos hallazgos aún no han sido publicados en una revista revisada por pares.

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Publicado originalmente en Misterius.net .

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