Los incendios forestales amazónicos son horribles, pero no están destruyendo el suministro de oxígeno de la Tierra

Incluso si toda la selva amazónica se quemara, estaríamos bien.

Los incendios en la selva amazónica han capturado la atención en todo el mundo en los últimos días. El presidente brasileño Jair Bolsonaro, que asumió el cargo en 2019, se comprometió en su campaña para reducir la protección del medio ambiente y aumentar el desarrollo agrícola en la Amazonia, y parece haber cumplido esa promesa.

El resurgimiento de la tala de bosques en la Amazonía, que había disminuido en más de un 80% después de un pico en 2004, es alarmante por muchas razones. Los bosques tropicales albergan muchas especies de plantas y animales que no se encuentran en ningún otro lugar. Son refugios importantes para los pueblos indígenas y contienen enormes reservas de carbono como madera y otras materias orgánicas que de otro modo contribuirían a la crisis climática.

Algunos medios de comunicación han sugerido que los incendios en el Amazonas también amenazan el oxígeno atmosférico que respiramos. El presidente francés Emmanuel Macron tuiteó el 22 de agosto que «la selva amazónica – los pulmones que producen el 20% del oxígeno de nuestro planeta – está en llamas».

La repetida afirmación de que la selva amazónica produce el 20% del oxígeno de nuestro planeta se basa en un malentendido. De hecho, casi todo el oxígeno respirable de la Tierra se originó en los océanos, y hay suficiente para que dure millones de años. Hay muchas razones para estar horrorizados por los incendios del Amazonas de este año, pero el agotamiento del suministro de oxígeno de la Tierra no es una de ellas.

Oxígeno de las plantas

Como científico atmosférico, gran parte de mi trabajo se centra en el intercambio de varios gases entre la superficie de la Tierra y la atmósfera. Muchos elementos, incluido el oxígeno, se desplazan constantemente entre los ecosistemas terrestres, los océanos y la atmósfera de manera que pueden medirse y cuantificarse.

Casi todo el oxígeno libre en el aire es producido por las plantas a través de la fotosíntesis. Alrededor de un tercio de la fotosíntesis terrestre ocurre en los bosques tropicales, el mayor de los cuales se encuentra en la cuenca del Amazonas.

Pero prácticamente todo el oxígeno producido por la fotosíntesis cada año es consumido por los organismos vivos y los incendios. Los árboles arrojan constantemente hojas muertas, ramitas, raíces y otros desechos, lo que alimenta un rico ecosistema de organismos, principalmente insectos y microbios. Los microbios consumen oxígeno en ese proceso.

Las plantas del bosque producen mucho oxígeno, y los microbios del bosque consumen mucho oxígeno. Como resultado, la producción neta de oxígeno de los bosques -y, de hecho, de todas las plantas terrestres- es muy cercana a cero.

Producción de oxígeno en los océanos

Para que el oxígeno se acumule en el aire, parte de la materia orgánica que las plantas producen a través de la fotosíntesis debe ser removida de la circulación antes de que pueda ser consumida. Por lo general, esto sucede cuando se entierra rápidamente en lugares sin oxígeno, sobre todo en el lodo de los fondos marinos, bajo aguas que ya han sido agotadas de oxígeno.

Esto sucede en áreas del océano donde los altos niveles de nutrientes fertilizan grandes cantidades de algas. Las algas muertas y otros detritus se hunden en aguas oscuras, donde los microbios se alimentan de ellas. Al igual que sus contrapartes en tierra, consumen oxígeno para hacer esto, agotándolo del agua que les rodea.

Por debajo de las profundidades donde los microbios han despojado a las aguas de oxígeno, la materia orgánica sobrante cae al fondo del océano y es enterrada allí. El oxígeno que las algas producen en la superficie al crecer permanece en el aire porque no es consumido por los descomponedores.

Esta materia vegetal enterrada en el fondo del océano es la fuente de petróleo y gas. Una menor cantidad de materia vegetal se entierra en condiciones libres de oxígeno en la tierra, principalmente en turberas donde el nivel freático impide la descomposición microbiana. Este es el material de partida para el carbón.

Sólo una pequeña fracción -quizás el 0,0001%- de la fotosíntesis global es desviada por enterramiento de esta manera, y por lo tanto se añade al oxígeno atmosférico. Pero a lo largo de millones de años, el oxígeno residual dejado por este pequeño desequilibrio entre crecimiento y descomposición se ha acumulado para formar el reservorio de oxígeno respirable del que depende toda la vida animal. Durante millones de años ha rondado el 21% del volumen de la atmósfera.

Parte de este oxígeno regresa a la superficie del planeta a través de reacciones químicas con metales, azufre y otros compuestos en la corteza terrestre. Por ejemplo, cuando el hierro se expone al aire en presencia de agua, reacciona con el oxígeno del aire para formar óxido de hierro, un compuesto comúnmente conocido como óxido. Este proceso, llamado oxidación, ayuda a regular los niveles de oxígeno en la atmósfera.

No contenga la respiración

Aunque la fotosíntesis de las plantas es responsable en última instancia del oxígeno respirable, sólo una fracción muy pequeña del crecimiento de la planta en realidad se suma a la reserva de oxígeno en el aire. Incluso si toda la materia orgánica de la Tierra se quemara a la vez, se consumiría menos del 1% del oxígeno del mundo.

En resumen, la inversión de Brasil en la protección de la Amazonía no amenaza significativamente el oxígeno atmosférico. Incluso un aumento enorme de los incendios forestales produciría cambios en el oxígeno que son difíciles de medir. Hay suficiente oxígeno en el aire para durar millones de años, y la cantidad es fijada por la geología más que por el uso de la tierra. El hecho de que este aumento de la deforestación amenace algunos de los paisajes más biodiversos y ricos en carbono de la Tierra es razón suficiente para oponerse a ella.

Artículo original publicado en La conversación .

También te puede interesar

Deja una respuesta

Tu dirección de correo electrónico no será publicada. Los campos obligatorios están marcados con *