Los humanos modernos fracasaron en su intento de emigrar fuera de África, según muestra el cráneo viejo

Un cráneo prehistórico y roto revela los secretos de los humanos antiguos, revelando que los primeros humanos modernos abandonaron África mucho antes de lo que se pensaba, según un nuevo estudio.

El cráneo, que se encuentra en Eurasia y data de hace 210,000 años, es el hueso humano moderno más antiguo que los antropólogos han descubierto fuera de África, dijeron los investigadores.

Este cráneo, sin embargo, tenía un vecino inusual: un cráneo de 170.000 años de antigüedad, posiblemente de neandertal, que fue encontrado descansando junto a él, en una cueva en el sur de Grecia. Dado que el cráneo de Neandertal es un sólido 40.000 años más joven que el cráneo humano moderno, parece que la dispersión temprana de este humano en particular fuera de África fracasó. No hay descendientes vivos de este enigmático humano vivo hoy en día, y el grupo de esta persona fue reemplazado por neandertales, que más tarde vivieron en esa misma cueva, dijeron los investigadores. [Fotos: Ver las caras antiguas de un hombre que usa bollo y de una mujer neandertal]

«Sabemos por la evidencia genética que todos los humanos que están vivos hoy fuera de África pueden rastrear su ascendencia hasta la mayor dispersión fuera de África que ocurrió entre 70[,000] y 50,000 años antes de la fecha», dijo a los periodistas en una conferencia de prensa la investigadora principal del estudio Katerina Harvati, profesora de paleoantropología de la Universidad de Tübingen en Alemania.

Otras dispersiones humanas modernas anteriores fuera de África han sido documentadas en sitios en Israel, incluyendo uno basado en el descubrimiento de una mandíbula humana moderna de 194.000 a 177.000 años de antigüedad en la cueva de Misliya y otros ligados a fósiles humanos primitivos que datan de hace unos 130.000 a 90.000 años en las cuevas de Skhul y Qafzeh. Pero «pensamos que estos primeros migrantes no contribuyeron realmente a los humanos modernos que viven fuera de África hoy en día, sino que más bien se extinguieron y probablemente fueron reemplazados localmente por los neandertales», dijo Harvati. «Suponemos que esta es una situación similar con la población de Apidima 1 (el cráneo humano moderno recién fechado).»

Descubrimiento en Grecia

Los dos cráneos antiguos fueron desenterrados a finales de la década de 1970 por investigadores del Museo de Antropología de la Universidad de Atenas. Dado que los cráneos fueron encontrados en la Cueva de Apidima, los investigadores los llamaron Apidima 1 y Apidima 2.

Ambos cráneos, ninguno de los cuales tenía una mandíbula inferior, fueron encontrados uno al lado del otro en un bloque de brechas, pedazos angulosos de roca que fueron cementados juntos con el tiempo. Sin embargo, ninguno de los dos cráneos estaba en buena forma; el Apidima 1 dañado sólo incluía la parte posterior del cráneo, y en ese momento, los investigadores no estaban seguros de qué especie provenía. Apidima 2, que preservaba la región facial del cráneo, fue identificado como Neandertal, pero estaba roto y distorsionado.

Durante años, los cráneos permanecieron en el Museo de Antropología de Atenas hasta que finalmente fueron limpiados y preparados del bloque de brechas a finales de los años 90 y principios de los años 2000. En el nuevo estudio, Harvati y sus colegas colocaron ambos cráneos en un escáner de TC, que generó reconstrucciones virtuales en 3D de cada espécimen. Luego, analizaron las características de cada uno.

Como en análisis anteriores, el equipo concluyó que Apidima 2, que tenía una cresta de ceja gruesa y redondeada, era de un neandertal temprano. Identificar Apidima 1 fue más difícil debido a sus restos fragmentados, pero los investigadores fueron capaces de crear imágenes en espejo de sus lados derecho e izquierdo, lo que les dio una reconstrucción más completa. [En Fotos: Los fósiles más viejos de Homo Sapiens jamás encontrados]

Varias pistas, como la parte posterior redondeada del cráneo (una característica única de los humanos modernos), indicaban que Apidima 1 era un ser humano moderno temprano, o Homo sapiens , dijeron los investigadores.

Citas con los cráneos

Luego, los investigadores salieron con los cráneos. Los análisis anteriores habían estimado que los cráneos eran aproximadamente del mismo período de tiempo, dado que fueron descubiertos uno al lado del otro, lo que sugiere que vivían más o menos en la misma época. Pero al usar un método conocido como datación por series de uranio, el nuevo equipo encontró que los cráneos no eran del mismo período de tiempo.

Con 170.000 años de antigüedad, el cráneo del Neandertal encajaba dentro del rango de otros restos del Neandertal encontrados en otras partes de Europa. Pero el cráneo humano moderno fue un dato atípico inesperado, ya que precede al siguiente más antiguo , H. sapiens , que permanece en Europa por más de 150,000 años, encontraron los investigadores.

La datación por series de uranio es una de las pocas maneras de datar huesos tan antiguos, «pero no está exenta de algunas trampas», dijo Larry Edwards, profesor regente del Departamento de Ciencias de la Tierra y Ambientales de la Universidad de Minnesota, que no participó en el estudio.

En efecto, el método funciona porque el uranio se descompone en torio. Mientras más torio haya en una muestra, mayor será su edad, dijo Edwards a Misterius. Sin embargo, los huesos y los dientes no contienen mucho de su propio uranio; más bien, lo absorben del medio ambiente con el tiempo. «Eso requiere que se interprete cómo y cuándo se recogió el uranio y si el uranio se perdió o no», dijo.

Pero aunque esta técnica no es ideal para datar cráneos como Apidima 1 y 2, aún puede proporcionar datos útiles, señaló Edwards.

«Creo que es bastante sólido, sus conclusiones[sobre las citas]», dijo.

Implicaciones fuera de África

A pesar del título del cráneo como el «fósil humano moderno más antiguo conocido en Eurasia», el nuevo hallazgo no reescribe los fundamentos de la evolución humana, dijo Eleanor Scerri, profesora asociada y líder del grupo de investigación de la Evolución Panafricana del Instituto Max Planck para la Ciencia de la Historia Humana en Jena, Alemania, que no participó en el estudio.

Esos fundamentos son que los humanos primero evolucionaron en África y luego se aventuraron en el resto del mundo.

«Los fósiles humanos más antiguos aún provienen de África y son unos 100.000 años más antiguos que el fósil de Apidima», dijo Scerri a Misterius en un correo electrónico. «Son aproximadamente 4.000 generaciones, una gran oportunidad para moverse.»

Dicho esto, «si queremos hacer preguntas específicas sobre la historia temprana de nuestra especie en Eurasia, entonces este estudio puede confirmar los argumentos hechos para las dispersiones múltiples y tempranas», dijo Scerri. Además, este hallazgo apoya la opinión de que la población de «Homo sapiens temprana estaba fragmentada y dispersa», dijo. Top 10 Misterios de los Primeros Humanos]

Estudios anteriores han sugerido que » Homo sapiens abandonaba África cada vez que los desiertos sahariano y árabe se reducían, lo que ocurría en general en ciclos de 100.000 años», coincidiendo aproximadamente con las fechas de este estudio, anotó.

Es más, si los humanos modernos hubieran llegado realmente a Eurasia hace al menos 210.000 años, entonces «ya no podemos asumir que los ensamblajes de herramientas de piedra$0027musterianos$0027 encontrados en grandes regiones de Eurasia están siendo producidos necesariamente por los neandertales», dijo.

Hay muchas vías abiertas a los investigadores que esperan aprender más sobre los cráneos de Apidima. Por ejemplo, los cráneos podrían contener ADN antiguo o proteínas primordiales que podrían verificar su especie, escribió Eric Delson, que no estuvo involucrado en la investigación, en una perspectiva complementaria publicada en línea hoy (10 de julio) en la revista Nature. Delson es profesor y presidente del Departamento de Antropología del Lehman College y del Graduate Center de la City University of New York.

Además, los investigadores pudieron estudiar el paleoambiente y el clima de la cueva para averiguar cómo eran las condiciones cuando Apidima 1 y 2 vivían allí. Hoy en día, la cueva se encuentra en un acantilado frente al mar, al que sólo se puede llegar en barco, dijo Harvati.

El estudio fue publicado en línea hoy en la revista Nature.

  • En Fotos: Huesos de un híbrido Denisovan-Neanderthal
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Publicado originalmente en Misterius .

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