Los científicos quieren usar láseres para guiar a los extraterrestres a la Tierra. ¿Qué podría salir mal?

Podríamos construir un láser que enviara señales a la inteligencia extraterrestre.

No nosotros como en el personal de Misterius. (Eso está probablemente más allá de nuestras habilidades.) Pero nosotros como en la humanidad. Un nuevo artículo publicado ayer (5 de noviembre) en The Astrophysical Journal ha encontrado que la humanidad podría construir un láser infrarrojo lo suficientemente caliente y brillante como para que – si lo ilumináramos directamente en exoplanetas cercanos – los astrónomos alienígenas pudieran detectarlo usando tecnología de observación del cielo no mucho más avanzada que la nuestra. (Suponiendo que están ahí fuera, por supuesto.)[9 Extrañas, excusas científicas de por qué no hemos encontrado vida alienígena todavía]

Tendría que ser bastante grande, pero no impensablemente: Un posible diseño propuesto por los investigadores requeriría un láser de 1 a 2 megavatios y al menos un espejo primario de 100 pies (30 metros) de diámetro.

No está claro si los extraterrestres reconocerían inmediatamente el láser como una señal de formas de vida inteligentes, dijo James Clark, estudiante graduado del MIT y autor principal del artículo, en una declaración. Pero, añadió, «ciertamente atraería la atención».

El principal desafío para construir un faro láser alienígena, escribieron los autores en el artículo, es que la Tierra no está sola en el espacio. En cambio, es uno relativamente menor de los ocho planetas que orbitan una estrella mucho más brillante de lo que cualquier láser que la humanidad podría razonablemente esperar producir. Desde la perspectiva de un astrónomo alienígena a cientos de años luz de distancia, toda la civilización humana y cualquier fuente infrarroja que pudiera producir se vería ahogada por la gigantesca fuente de luz blanca y caliente de nuestro espacio local.

El objetivo del láser entonces, no sería crear un faro parpadeante en la oscuridad para que los alienígenas se sienten y lo noten. En lugar de eso, explicaron los autores, sería hacer que nuestro sol se viera lo suficientemente raro desde una perspectiva alienígena como para echar una segunda mirada.

Un grupo de extraterrestres que escudriñan el cielo puede haber notado que nuestro sol tiene planetas a su alrededor, o que al menos uno de esos planetas podría ser habitable. Pero eso no parece ser tan raro. Tal vez, si están en Trappist-1, que alberga el mayor número de exoplanetas que podrían tener agua líquida en su superficie, habrán prestado especial atención a nuestro sistema por la misma razón que nosotros hemos prestado atención al suyo: la posibilidad de mundos habitables a unos pocos años luz de distancia.

Sin embargo, si apuntáramos un láser de la escala que Clark imagina directamente a esos alienígenas mientras miraban nuestro sol, nuestro sol parecería mostrar un comportamiento muy inusual.

Bajo circunstancias normales, las estrellas varían un poco en términos de cuánta luz producen. Y hay patrones en esa variación. Un láser infrarrojo enfocado, sin embargo, podría hacer que la salida de luz de nuestro sol varíe mucho más en el espectro infrarrojo de lo normal. En lugar de crear un faro parpadeante en la oscuridad, el láser haría que nuestro sol pareciera ser una luz existente que se había vuelto torcida.

Si los alienígenas cercanos detectaran la señal y entendieran su importancia, sería posible establecer un canal de comunicación utilizando láseres con velocidades de transferencia de datos de hasta 2 Mbps (megabits por segundo). Eso es similar a una lenta y moderna conexión a Internet. Por supuesto, habría retrasos de décadas entre el envío y la recepción de mensajes, gracias a la velocidad de la luz.

Más lejos de la Tierra, encontraron los investigadores, el láser podría ser utilizado para transmitir una señal más general de «¡Hey, estamos aquí! (Por supuesto, el espacio es mucho más grande que eso. Una señal de 20.000 años luz sólo alcanzaría a otras estrellas en nuestra región general de la Vía Láctea.)

Podría haber algunos peligros en iluminar el cielo con un láser infrarrojo superbrillante. Los rayos infrarrojos no son visibles para el ojo humano, pero un rayo intenso puede cegar a alguien. Sin embargo, siempre y cuando se tomen precauciones razonables de seguridad para evitar que alguien lo investigue, debería estar bien, escribieron.

En cuanto a si algo de esto es una buena idea, es una pregunta para que los lectores la respondan por sí mismos. (Quizás después de leer la novela de Cixin Liu «El Problema de los Tres Cuerpos.»)

Publicado originalmente en Misterius.

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