Las tablillas asirias contienen el primer registro escrito del brillo del cielo de la aurora

Las referencias talladas a una aurora son anteriores a los registros conocidos en casi un siglo.

Las antiguas tablillas de piedra asiria representan los informes más antiguos conocidos de auroras, que datan de hace más de 2.500 años.

Las descripciones, escritas en cuneiforme, fueron encontradas en tres tablillas de piedra, que datan de 655 a.C. a 679 a.C. Son anteriores a otras referencias históricas conocidas a las auroras en aproximadamente un siglo, informaron los investigadores en un nuevo estudio.

Las auroras son espectáculos de luz deslumbrantes que tienen lugar cuando las ondas de partículas cargadas del sol chocan con el campo magnético de la Tierra. La Tierra probablemente fue visitada por una inmensa tormenta solar alrededor del siglo VII a.C., y las auroras descritas en las tabletas podrían haber sido el resultado de esa poderosa actividad solar, escribieron los autores del estudio en línea el 7 de octubre en The Astrophysical Journal Letters.

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Antiguos relatos sobre el cielo, como los que aparecen en estas tablillas asirias, ayudan a los científicos a reconstruir una imagen más completa del tango cósmico de la Tierra con su socio solar. Debido a que las observaciones con telescopios han existido desde hace apenas 400 años, proporcionan «sólo una instantánea muy pequeña en el mejor de los casos» de cómo se comporta nuestro sol, dijo el autor principal del estudio, Hisashi Hayakawa, astrofísico de la Universidad de Osaka en Japón e investigador visitante del Laboratorio Rutherford Appleton en el Reino Unido.

A principios de este año, otro equipo de investigadores descubrió que una tormenta solar masiva, unas 10 veces más fuerte que cualquier otra en la historia moderna, azotó la Tierra hace unos 2.600 años. Las huellas dactilares de los intensos bombardeos geomagnéticos de esta tormenta fueron dejadas atrás como átomos radiactivos atrapados en el hielo de Groenlandia, reportó anteriormente Misterius.

Los autores del nuevo estudio se preguntaron si los astrólogos asirios de ese período podrían haber registrado algo inusual que pudiera estar relacionado con la tormenta solar. Los investigadores investigaron 389 informes sobre tablillas cuneiformes en la colección del Museo Británico; la mayoría de los informes describían la actividad planetaria y lunar. Pero tres registros anotaron fenómenos que probablemente eran candidatos para las auroras: «brillo rojo», «nube roja» y «cielo rojo», según el estudio.

«Estas descripciones en sí mismas son bastante consistentes con las primeras descripciones modernas de la visualización auroral», dijo Hayakawa a Misterius en un correo electrónico. De hecho, el rojo es un color que se encuentra típicamente en las auroras de baja altitud y en las auroras producidas por electrones de baja energía, informaron los investigadores.

Las tabletas cuneiformes asirias contienen la referencia más antigua conocida a las auroras.

(Crédito de la imagen: Y. Mitsumas tracings of photographs by H. Hayakawa, taken courtesy of the Trustees of the British Museum)

Hoy en día, las auroras del hemisferio norte suelen estar asociadas con regiones cercanas al Polo Norte. Pero el campo magnético de la Tierra es dinámico y cambiante, y hace miles de años, el norte magnético estaba unos diez grados más cerca del Medio Oriente que hoy, lo que aumentaba la probabilidad de que se produjeran despliegues espectaculares de auroras en esa parte del mundo, informaron los autores del estudio.

E incluso a finales del siglo XIX, en El Cairo, Bagdad y Alejandría, Egipto, añadió Hayakawa.

«Cuando hay tormentas magnéticas significativas, no es algo extremadamente sorprendente ver auroras en el Medio Oriente, incluso en el período moderno (temprano)», dijo Hayakawa.

La infrecuencia de esas descripciones en los registros asirios sugería que lo que los escritores habían presenciado era algo fuera de lo común y no, por ejemplo, un cielo enrojecido que podría acompañar una vívida puesta de sol, dijo Hayakawa.

Antes de este descubrimiento, la primera referencia conocida a una aurora estaba en una tablilla babilónica conocida como «Diarios Astronómicos», que data del año 567 a.C. Los registros asirios «nos permiten rastrear la historia de la actividad solar un siglo antes que los primeros informes aurorales datables existentes», según el estudio.

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