La NASA está desarrollandoSoft Robots que parecen inflables Aliens.

Dos pasantes de la NASA forman parte de un grupo más amplio que trabaja en «robots blandos» que podrían ser utilizados para explorar mundos más allá de la Tierra. Esto incluye la luna, el próximo destino importante de la NASA para los astronautas.

La ventaja de un robot blando es que es flexible y, en cierto modo, más capaz de adaptarse a nuevos entornos. Los robots blandos se mueven de manera similar a los organismos vivos, lo que amplía su rango de movimiento, tal vez haciendo que sea más fácil apretarse en un punto estrecho, por ejemplo.

Los investigadores del Centro de Investigación Langley de la NASA están desarrollando actuadores de robots blandos a partir de moldes de silicona flexible impresos en 3D para estudiar cómo se pueden utilizar los «robots blandos» en la exploración espacial (Créditos de la imagen: © Gary Banzinger/NASA).

Los pasantes Chuck Sullivan y Jack Fitzpatrick están trabajando en el Centro de Investigación Langley de la NASA en Hampton, Virginia, para crear actuadores de robots blandos. (Los actuadores son componentes de la máquina que controlan las piezas móviles de un robot.)

«Cuando se acciona el robot blando, cambia la forma en que se utilizan las propiedades del material», dijo Fitzpatrick en una declaración. «Un trozo de goma que va de plano a la forma de un dedo, transforma el material en otra cosa.»

El diseño está en una etapa temprana y no está casi listo para el espacio, pero los internos están tratando de ver cómo estos actuadores podrían ser utilizados en una misión espacial real. Sullivan y Fitzpatrick construyen los actuadores mediante la impresión en 3D de un molde y luego lo vierten en silicona u otro tipo de sustancia flexible.

«Por diseño, el actuador tiene cámaras, o vejigas de aire, que se expanden y comprimen en función de la cantidad de aire que contienen», dijo la NASA en la declaración. «Actualmente, estos dos internos están operando el diseño a través de una serie de tubos en las cámaras de aire, lo que les permite controlar el movimiento del robot. Al ajustar la cantidad de aire en la cámara del suave actuador robótico, el robot puede flexionarse y relajarse, igual que un músculo humano».

En particular, los pasantes están investigando cuatro propiedades clave de los actuadores -movilidad, unión, nivelación y modelación- y cómo utilizarlos en la exploración espacial. La movilidad se refiere a la forma en que el robot se mueve en su entorno, mientras que la unión se refiere a la forma en que los robots pueden unirse (por ejemplo, para crear un gran refugio temporal). La nivelación se refiere a cómo los actuadores pueden crear una superficie, como rellenar el espacio debajo de un hábitat lunar, mientras que la nivelación examina formas de añadir resistencia a materiales como los escudos contra el polvo.

«Vemos estas cuatro cosas como el quid del problema. Una vez que podamos realizarlas en pruebas unitarias individuales, nos gustaría encontrar maneras de combinarlas, así que tal vez combinemos la movilidad y la unión», dijo Sullivan en la misma declaración.

Ambos están trabajando con el investigador principal y el ingeniero informático James Neilan, así como con el co-investigador principal y el ingeniero de investigación aeroespacial Matt Mahlin, quienes juntos crearon este proyecto interno en el Centro de Investigación Langley de la NASA para examinar qué tan bien funcionarían los robots blandos en el espacio. Este mes, investigadores y expertos en robótica de todo el país visitarán Langley para dar retroalimentación a los internos sobre su robótica suave, y los estudiantes continuarán haciendo mejoras durante el verano, agregó la NASA.

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