La geoda más grande del mundo se formó cuando el mar Mediterráneo desapareció, revela un nuevo estudio

La mayoría de las geodas caben en la palma de la mano. La Geoda Pulpí puede acomodar a toda su familia dentro de ella.

En una mina abandonada en el sur de España, hay una habitación de cristal puro.

Para llegar allí, tendrás que descender profundamente en túneles, subir por una escalera hasta un discreto agujero en las rocas y escurrir a través de un tubo dentado de cristales de yeso apenas lo suficientemente ancho para una persona. Si llegas tan lejos, estarás dentro de la geoda más grande del mundo: la Geoda Pulpí, una cavidad de 11 metros cúbicos (390 pies cúbicos) del tamaño de un tambor mezclador de cemento, tachonada con cristales tan claros como el hielo y afilados como lanzas en cada superficie.

Aunque es posible que nunca hayas estado dentro de una geoda, es probable que hayas sostenido, o al menos visto, una antes.

«Muchas personas tienen geodas pequeñas en sus casas», dijo a Misterius.net Juan Manuel García-Ruiz, geólogo del Consejo Superior de Investigaciones Científicas y coautor de un nuevo artículo sobre la historia de la geoda Pulpí. «Normalmente se define como una cavidad en forma de huevo dentro de una roca, recubierta de cristales.»

Esos cristales pueden formarse después de que el agua se filtra a través de pequeños poros en la superficie de una roca, transportando minerales aún más pequeños hacia el interior hueco. Dependiendo del tamaño de la cavidad de la roca, los cristales pueden seguir creciendo durante miles o millones de años, creando depósitos de amatista, cuarzo y muchos otros minerales brillantes.

Las columnas de cristal de Pulpí están hechas de yeso -producto del agua, sulfato de calcio y mucho y mucho tiempo- pero no se ha revelado mucho más sobre ellas desde el inesperado descubrimiento de la geoda en el año 2000. En un estudio publicado el 15 de octubre en la revista Geology, García-Ruiz y sus colegas intentaron arrojar nueva luz sobre la misteriosa cueva al reducir la forma y el momento en que se formó la geoda.

El mapa de cristal

García-Ruiz no es ajeno a los cristales gigantes. En 2007, publicó un estudio sobre la fantástica Cueva de Cristales de México, una caverna del tamaño de una cancha de baloncesto con vigas de yeso del tamaño de postes telefónicos enterrados a 300 metros (1.000 pies) por debajo de la ciudad de Naica. Descubrir la historia de esa «Capilla Sixtina de los Cristales», como la llamaba García-Ruiz, se vio facilitado por el hecho de que los cristales seguían creciendo en los intestinos húmedos de la mina.

En Pulpí, sin embargo, la mina estaba completamente seca y los cristales de la geoda no habían crecido en decenas de miles de años. Además, las puntas de yeso de la geoda son increíblemente puras, tan translúcidas que «puedes ver tu mano a través de ellas», dijo García-Ruiz. Esto significa que no contienen suficientes isótopos de uranio para realizar la datación radiométrica, un método estándar para analizar cómo las diferentes versiones de los elementos se descomponen radioactivamente hasta la fecha en rocas muy antiguas.

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Un investigador se ve eclipsado por los pilares de yeso del tamaño de un poste telefónico en la Caverna de Cristales de México.

(Fotografía: Alexander Van Driessche/ Creative Commons 3.0)

«No teníamos ni idea de lo que había pasado», dijo García-Ruiz. «Así que se nos pidió que hiciéramos una cartografía de toda la mina para entender su complicada geología.»

Los investigadores analizaron y dataron radiométricamente muestras de roca alrededor de la mina durante siete años para averiguar cómo había cambiado el área desde su formación hace cientos de millones de años. La pregunta de conducción del equipo: ¿De dónde proviene el sulfato de calcio de la Geoda Pulpí?

Finalmente, los investigadores redujeron la formación de la geoda a una ventana de unos 2 millones de años (nada mal para el calendario de 4.500 millones de años de tiempo geológico). Los cristales deben tener al menos 60.000 años de antigüedad, encontró el equipo, porque era la edad más joven de un poco de corteza de carbonato que crecía en uno de los cristales más grandes de la geoda. Como la corteza está en el exterior de un cristal, el cristal de abajo debe ser aún más antiguo, explicó García-Ruiz.

Mientras tanto, la composición de otros minerales en la mina sugiere que el sulfato de calcio no fue introducido en el área hasta después de un evento llamado la Crisis de Salinidad Messiniana – el vaciamiento casi total del Mar Mediterráneo que se cree que ocurrió hace unos 5.5 millones de años.

Según el tamaño de los cristales de yeso, es probable que hayan comenzado a formarse hace menos de dos millones de años, a través de un proceso de crecimiento muy lento llamado maduración Ostwald, en el que se forman cristales grandes mediante la disolución de cristales más pequeños, dijo García-Ruiz. Para un ejemplo diario de este proceso, mire en su congelador. Cuando el helado envejece más allá de su punto álgido, los pequeños cristales de hielo comienzan a desprenderse del resto de la delicia. A medida que pasa el tiempo, esos pequeños cristales pierden su forma y se recombinan en cristales más grandes, dando al helado viejo una textura claramente arenosa.

La Geoda Pulpí puede no ser tan sabrosa como el helado, pero el simple hecho de saber que existen lugares mágicos como este viene con su propia y dulce satisfacción. Gracias en parte a los esfuerzos de mapeo del equipo de investigación, ahora se permite a los turistas visitar la Geoda Pulpí, y García-Ruiz ciertamente no lo culparía por hacerlo. Al pasar por la escarpada puerta de yeso y entrar en la cavidad de la geoda por primera vez hace varios años, García-Ruiz recordó un sentimiento: «euforia».

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Publicado originalmente en Misterius.net.

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