La gente fumaba marihuana para drogarse al menos hace 2,500 años

Encontraron evidencia de cannabis quemado con altos niveles de tetrahidrocannabinol (THC) (el ingrediente de cannabis responsable del efecto) en 10 quemadores de incienso de madera, conocidos como braseros; los quemadores fueron encontrados junto con ocho entierros humanos en un antiguo sitio conocido como Cementerio Jirzankal (también llamado Cementerio Quman) en la meseta del Pamir de China occidental.

Todos los quemadores llevaban un residuo misterioso, que un análisis químico pronto reveló que era cannabis. «Para nuestra emoción, identificamos los biomarcadores del[cannabis]», dijo a los periodistas en una conferencia de prensa el investigador del estudio Yimin Yang, profesor del departamento de arqueología y antropología de la Academia de Ciencias de la Universidad de China. 25 Datos extraños sobre la marihuana]

Los investigadores han sabido durante décadas que los pueblos antiguos del este de China ya cultivaban cannabis en el año 3500 a.C. Pero este cannabis se cultivaba como un cultivo de semillas oleaginosas y fibras, por lo que tenía propiedades psicoactivas bajas. En otras palabras, la gente antigua que cosechaba cannabis para estos propósitos probablemente no fumaba ni lo ingería por su potencia.

Los residuos de cannabis encontrados en los braseros, sin embargo, cuentan otra historia. Es probable que los antiguos seleccionaran a propósito plantas de cannabis con altos niveles de THC y luego las fumaran como parte de un ritual o actividad religiosa asociada con estos entierros, «quizás, por ejemplo, con el objetivo de comunicarse con lo divino o con el fallecido», escribieron los investigadores en el estudio.

Un brasero (quemador de incienso) con piedras quemadas que fue encontrado en Pamirs.

Antiguo cementerio

Los arqueólogos comenzaron a excavar en el Cementerio de Jirzankal en 2013, y estaban intrigados por encontrar a los braseros, que tenían piedras calientes. Para determinar lo que estos antiguos pueblos habían quemado, los arqueólogos se asociaron con el equipo de Yang, que utilizó una técnica conocida como cromatografía de gases/espectrometría de masas (GC/MS) para analizar los residuos químicos en los braseros.

En la primera prueba, los investigadores encontraron biomarcadores de cannabis en la madera carbonizada interna de un brasero. Luego, analizaron una antigua muestra de cannabis del cementerio Jiayi, de 2.500 años de antigüedad, en Turpan, China, donde se encontró la planta tendida sobre el pecho de un hombre como mortaja funeraria. Esta prueba mostró componentes preservados del cannabis, incluyendo cannabinol (CBN), cannabidiol (CBD) y cannabicyclol (CBL).

Aunque el THC no se conserva bien, el CBN es un buen indicador de que está presente. Curiosamente, los investigadores encontraron amplio CBN en los braseros de madera y en dos de las piedras, indicando que sus niveles de THC eran más altos que los que se encuentran típicamente en las plantas silvestres. Como control, analizaron muestras del exterior de los braseros, pero no encontraron ningún cannabinoide.

Cabe destacar que los entierros están más en línea con las antiguas prácticas mortuorias de la antigua Asia Central, incluidos los países modernos de Uzbekistán y Kirguistán, que con las de China, dijeron los investigadores.

¿De dónde salió la marihuana psicoactiva?

La mayor parte del cannabis silvestre, así como las variedades tempranas de la planta cultivadas, contienen bajos niveles de compuestos psicoactivos. Entonces, ¿de dónde vino esta variedad de alto contenido de THC?

Los investigadores tienen dos ideas principales. Tal vez una variedad silvestre de marihuana con altos niveles de psicoactividad surgió naturalmente, y luego los humanos la encontraron y la cultivaron. «Estoy de acuerdo en que los humanos siempre van a estar buscando plantas silvestres que puedan tener efectos en el cuerpo humano, especialmente efectos psicoactivos», dijo a los periodistas el investigador Robert Spengler, director del laboratorio del Instituto Max Planck de Ciencias de la Historia Humana de Alemania. 7 maneras en que la marihuana puede afectar el cerebro]

¿Cómo surgió el cannabis con altos niveles de THC? Dado que el Cementerio Jirzankal está en lo alto de las montañas, a más de 3.000 metros sobre el nivel del mar, tal vez las plantas encontraron factores estresantes que las llevaron a crear más propiedades psicoactivas, señalaron los investigadores.

En esta línea de pensamiento, el ambiente montañoso extremo, como las bajas temperaturas, la baja disponibilidad de nutrientes, la alta exposición a los rayos ultravioleta y la fuerte intensidad de la luz, podrían haber causado que las plantas cambiaran la forma en que producían o metabolizaban ciertos compuestos, lo que podría conducir a la creación de mayores cantidades de compuestos psicoactivos, señalaron los investigadores.

«Esto está potencialmente vinculando estas plantas -las plantas con mayor producción de THC- con una mayor elevación», dijo Spengler. «Pero todo eso es bastante teórico, así que no podemos precisar exactamente cuáles son los mecanismos para el nivel más alto de THC.»

Otra idea es que los seres humanos, ya sea intencionalmente o inadvertidamente, desempeñaron un papel en el aumento de las propiedades psicoactivas de la planta. Tal vez la gente crió diferentes plantas de marihuana que condujeron a variedades con niveles más altos de THC.

«Algunos de ellos pueden haber sido domesticados rápidamente por los humanos simplemente trasladándolos o transportándolos[a lo largo de rutas comerciales como la ruta de la seda] …. desde el Cáucaso hasta el este de Asia», dijo Spengler. «Por lo tanto, es posible que los humanos todavía infligieran cambios evolutivos en estas plantas sin cultivarlas intensivamente.»

Dicho esto, sigue siendo un «debate abierto» si la olla psicoactiva ocurrió de forma natural o si los humanos desempeñaron un papel, dijo.

El estudio es el último en examinar los orígenes y usos históricos del cannabis. En mayo, otro grupo de investigadores postuló que la planta de cannabis probablemente se originó en lo alto de la meseta tibetana, según un análisis de polen fósil. El nuevo hallazgo «proporciona otra pieza más en el rompecabezas arqueológico biomolecular delmisterio permanente de Asia Central y su impacto en el desarrollo cultural y biológico humano a lo largo de los milenios», dijo a Misterius Patrick McGovern, director científico del Proyecto de Arqueología Biomolecular del Museo Penn de Filadelfia, que no participó en el estudio. «Queda mucho más por aprender.»

El estudio aparece en la edición en línea de hoy (12 de junio) de la revista Science Advances.

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