La arqueología espacial es una cosa. E involucra láseres y satélites espías

¿Qué se necesita para ser arqueólogo espacial? No, no necesitas un cohete o un traje espacial. Sin embargo, a veces se utilizan láseres. Y cámaras de infrarrojos. Y satélites espías.

Bienvenido al mundo de Sarah Parcak. Parcak, arqueóloga y profesora de antropología en la Universidad de Alabama en Birmingham, ha cartografiado sitios alrededor del mundo desde el espacio; lo hace usando imágenes capturadas por satélites -de la NASA y de compañías privadas- orbitando en lo alto de la tierra.

Desde estas alturas, los instrumentos sensibles pueden revelar detalles que son invisibles para los científicos sobre el terreno, marcando las posiciones de las paredes o incluso de ciudades enteras que han estado enterradas durante milenios. Parcak desempaca cómo las vistas desde el espacio están transformando el campo de la arqueología, en su nuevo libro Arqueología desde el espacio: How the Future Shapes Our Past (Henry Holt and Co., 2019). Leer un extracto de «Arqueología desde el espacio»

Los satélites analizan paisajes y utilizan diferentes partes del espectro de luz para descubrir restos enterrados de civilizaciones antiguas. Pero estudiar sitios arqueológicos desde arriba tuvo comienzos muy humildes (y de baja tecnología), dijo Parcak a Misterius.net. Los investigadores experimentaron por primera vez con observar desde una gran altura en un lugar histórico hace más de un siglo, cuando un miembro del Cuerpo de Ingenieros Reales fotografió el monumento Stonehenge, de 5.000 años de antigüedad, desde un globo aerostático.

Incluso se podía ver – a partir de esta fotografía muy temprana y un tanto borrosa – manchas en el paisaje alrededor del sitio, mostrando que había rasgos enterrados allí, "Parcak dijo.

A lo largo de los años sesenta y hasta los setenta, la fotografía aérea siguió desempeñando un papel importante en la arqueología. Pero cuando la NASA lanzó sus primeros satélites, abrió un mundo completamente nuevo para los arqueólogos en las décadas de 1980 y 1990, dijo Parcak.

De hecho, las imágenes desclasificadas del programa de satélites espías Corona del gobierno de Estados Unidos, que funcionó de 1959 a 1972, ayudaron a los arqueólogos en la década de 1990 a reconstruir las posiciones de importantes yacimientos en Oriente Medio que habían desaparecido desde entonces, erradicados por la expansión urbana.

Un ojo incrustado de una tumba que data de hace 4.000 años, en Lisht, Egipto. La expedición, codirigida por el Dr. Parcak, se llevó a cabo en colaboración con el Ministerio de Antigüedades egipcio (Cortesía de Sarah Parcak).

Hoy en día, las imágenes aéreas o satelitales captadas por lentes ópticas, cámaras térmicas, infrarrojos y lidar -detección y alcance de la luz, un tipo de sistema láser- están bien establecidas como parte del kit de herramientas de un arqueólogo. Y los arqueólogos necesitan todas las herramientas que puedan conseguir; se cree que hay millones de sitios en todo el mundo que aún no han sido descubiertos, agregó Parcak.

Pero la teledetección no es una solución única; los diferentes terrenos requieren diferentes técnicas de arqueología espacial. Por ejemplo, en Egipto, capas de manto de arena perdieron pirámides y ciudades. En ese tipo de paisaje, los satélites ópticos de alta resolución revelan sutiles diferencias en la superficie que pueden indicar estructuras subterráneas.

Y en regiones con vegetación densa, como en el sudeste asiático o América Central, el lidar emite millones de pulsos de luz para penetrar bajo los árboles y detectar edificios ocultos, explicó Parcak.

En su propio trabajo, el análisis de Parcak de las vistas satelitales condujo a la creación de un nuevo mapa para la legendaria ciudad de Tanis en Egipto, famoso en la película "Raiders of the Lost Ark".

Imágenes de satélite de la antigua ciudad egipcia enterrada Tanis revelaron muros de la ciudad que eran invisibles para los arqueólogos en el suelo (Cortesía de Sarah Parcak)

Si estas historias de arqueología espacial en el libro de Parcak dejan a los lectores con ganas de más, están de suerte. Una plataforma en línea llamada GlobalXplorer, lanzada y administrada por Parcak, ofrece a los usuarios acceso a una biblioteca de imágenes satelitales para la navegación y anotación.

Los aspirantes a «científicos-ciudadanos» pueden unirse a «campañas» para ayudar en la búsqueda continua de ciudades perdidas y estructuras antiguas, y para ayudar a los expertos a identificar signos de saqueo en sitios vulnerables, según el sitio web de la plataforma. Desde 2017, aproximadamente 80.000 usuarios han evaluado 14 millones de imágenes satelitales, mapeando 700 sitios arqueológicos importantes que antes eran desconocidos, dijo Parcak.

«Arqueología desde el espacio» está disponible para comprar en Amazon.

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Publicado originalmente en Misterius.net .

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