India pierde contacto con tierra lunar durante misión histórica

India perdió contacto con su módulo lunar Vikram el viernes (6 de septiembre) durante un audaz intento de hacer historia como el primer país en aterrizar cerca del polo sur. La anomalía de aterrizaje puede haber frustrado los sueños indios de convertirse en el cuarto país en aterrizar con éxito una nave espacial en la Luna.

Largos y tensos minutos se extendieron dentro del centro de control de la misión de la Organización de Investigación Espacial de la India (ISRO), que diseñó la nave espacial Chandrayaan-2. El Primer Ministro Narendra Modi había llegado al Centro Espacial Satish Dhawan en Sriharikota, India, alrededor de media hora antes de que el aterrizaje del componente aterrizado, apodado Vikram, estuviera programado.

Ese anuncio llegó a las 4:48 p.m. EDT (2048 GMT) de K. Sivan, el director de ISRO. «El descenso del módulo de aterrizaje de Vikram fue según lo planeado y se observó un rendimiento normal hasta una altitud de 2,1 kilómetros[1,3 millas]», dijo Sivan en un anuncio en el control de la misión. «Subsecuentemente las comunicaciones del módulo de aterrizaje a la estación terrestre se perdieron. Los datos están siendo analizados.»

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Datos comparando la trayectoria planeada del módulo de aterrizaje Vikram con la telemetría de la nave espacial.

(Imagen: ISRO)

Modi habló después del anuncio de Sivan, que pareció reforzar los espíritus abatidos en el control de la misión mientras investigaban el asunto. «Sé valiente», dijo.

«Lo que hemos logrado no es poco», añadió Modi. «Te deseo lo mejor.»

Sivan no especificó cuando ISRO podría proveer actualizaciones sobre el destino del módulo de aterrizaje Vikram. De acuerdo con los datos mostrados durante la maniobra de descenso, la altitud más baja reportada a la Tierra fue de 0.33 kilómetros (0.2 millas) sobre la superficie lunar.

Un gráfico que comparaba los datos en vivo recibidos con la trayectoria de la misión indicaba que Vikram se encontraba a unas 0,6 millas (1 km) horizontalmente fuera de la pista del lugar de aterrizaje previsto cuando se interrumpieron las comunicaciones.

«¡La India está orgullosa de nuestros científicos!» Modi escribió en una actualización de Twitter poco después de enterarse de la anomalía. «Han dado lo mejor de sí mismos y siempre han enorgullecido a la India. Estos son momentos para ser valientes, y seremos valientes».

«Seguimos teniendo esperanzas y seguiremos trabajando con ahínco en nuestro programa espacial», añadió.

Chandrayaan-2 consistía de tres componentes – un orbitador, un módulo de aterrizaje llamado Vikram y un rover llamado Pragyan – que juntos lanzaron a la luna el 22 de julio sobre un cohete Geosynchronous Satellite Launch Vehicle Mark III (GSLV Mk III). Tomó casi 7 semanas para llegar a su destino; Chandrayaan-2 llegó en órbita lunar el 20 de agosto, y el módulo de aterrizaje se separó del orbitador el 2 de septiembre para comenzar su descenso a la superficie lunar.

El módulo de aterrizaje y el rover fueron diseñados para pasar un día lunar – unos 14 días terrestres – investigando la superficie lunar con una variedad de instrumentos científicos. Se esperaba que ambos se apagaran al caer la noche en el polo sur de la luna, porque no fueron construidos para soportar las frígidas temperaturas de la noche lunar.

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El Primer Ministro Narendra Modi habló con el director de ISRO, K. Sivan, después de que la agencia perdió la comunicación con el módulo de aterrizaje Vikram.

(Imagen: ISRO)

A pesar de la desaparición del rover lunar Pragyan y del módulo de aterrizaje Vikram, el orbitador Chandrayaan-2 continuará estudiando la luna desde lejos durante aproximadamente un año.

Desde su mirador a una altitud de unos 100 kilómetros sobre la superficie lunar, el orbitador utiliza ocho instrumentos científicos y cámaras para estudiar el satélite natural de la Tierra desde lejos. Las siguientes son algunas de las cargas útiles:

  • Un espectrómetro de rayos X para medir la abundancia de diferentes elementos en la luna.
  • Un monitor de rayos X solar, que estudia la radiación de alta energía del sol.
  • Un radar de apertura sintética de doble frecuencia para cartografiar la superficie lunar.
  • El Chandrayaan-2 Atmospheric Compositional Explorer 2 (CHACE 2), que estudia la composición de la exosfera de la luna, o atmósfera ultrafina.
  • Un experimento de radio ciencia que estudiará los electrones en la ionosfera de la luna.

El posible fracaso de hoy puede marcar la segunda vez que ISRO ha estrellado una nave espacial en la luna. La primera misión lunar del país, Chandrayaan-1, fue lanzada en 2008 y consistió sólo en un orbitador, que llevó a cabo con éxito una investigación vital en la Luna, y un impactador. Chadrayaan-1 operó durante unos 10 meses.

Chandrayaan-2 tiene algunas similitudes con Chandrayaan-1, pero contiene tecnologías nuevas y mejoradas que ISRO está probando para futuras misiones planetarias, como su próxima misión a Marte.

India había anunciado planes tentativos para lanzar una tercera misión lunar llamada Chandrayaan-3 en 2024. Como Chandrayaan-2, esa misión incluiría un rover lunar.

La India se esforzaba por convertirse en el cuarto país en tierras blandas en la superficie lunar, después de los Estados Unidos, Rusia y China. El fatal accidente del módulo de aterrizaje Vikram se produjo pocos meses después de que la primera misión lunar de Israel, Beresheet, sufriera un destino similar.

Pero a diferencia de Beresheet, la misión de Chandrayaan-2 sigue viva en el orbitador que rodeará la luna, solo dos semanas antes de tiempo.

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