Humanos y Neandertales Evolucionaron de un Misterioso Antepasado Común, Un Enorme Análisis Sugiere

Los humanos modernos y los neandertales pueden haber divergido hace al menos 800.000 años, según un análisis de casi 1.000 dientes de humanos y de nuestros parientes cercanos.

Esta nueva estimación es mucho más antigua que las estimaciones anteriores basadas en antiguos análisis de ADN, que situaban la división entre humanos y neandertales entre 500.000 y 300.000 años atrás.

Sin embargo, aunque los investigadores externos llamaron impresionante al nuevo análisis dental, notaron que se basa en una gran suposición: que la forma del diente evoluciona de manera constante, especialmente en los neandertales. Si la forma del diente no evoluciona a un ritmo constante, entonces «la construcción de este papel colapsa», dijo Fernando Ramírez Rozzi, director de investigación especializado en evolución humana del Centro Nacional de Investigación Científica de Francia en Toulouse, que no participó en el estudio. [Fotos: Ver las caras antiguas de un hombre con bollo y una mujer neandertal]

Dicho esto, es muy posible que los dientes (y los dientes neandertales en particular) evolucionen a un ritmo predecible, lo que significa que el cálculo del nuevo estudio podría estar en el objetivo. «En este momento, existe la idea de un cambio evolutivo constante en la forma de los pómulos», dijo Ramírez Rozzi.

Los investigadores examinaron 931 dientes pertenecientes a un mínimo de 122 individuos de ocho grupos, incluyendo humanos y nuestros parientes cercanos. De ellos, 164 de los dientes procedían de los primeros Neandertales del yacimiento de la Sima de los Huesos en España, una muestra que incluye a casi 30 individuos que vivieron hace unos 430.000 años, en la época del Pleistoceno medio.

Al comparar las diferencias en la forma de los dientes entre las muestras, la investigadora del estudio Aida Gómez-Robles, paleoantropóloga del University College de Londres, pudo calcular las tasas evolutivas para el cambio de forma dental y luego estimar el tiempo de divergencia desde el último antepasado común entre humanos y neandertales.

El resultado – que los neandertales y los humanos modernos probablemente se separaron hace más de 800.000 años – muestra que el último antepasado común de estos dos grupos probablemente no sea Homo heidelbergensis , como algunos científicos piensan.

» H. heidelbergensis no puede ocupar esa posición evolutiva porque posdata la divergencia entre los neandertales y los humanos modernos», dijo Gómez-Robles a Misterius en un correo electrónico. «Eso significa que tenemos que buscar especies más viejas cuando buscamos esta especie ancestral común.»

El hallazgo también «tiene profundas implicaciones para la forma en que interpretamos el registro fósil y las relaciones evolutivas entre las especies», dijo Gómez-Robles.

Toma de fuera

Hacer retroceder la divergencia entre los neandertales y los humanos modernos «abre una nueva puerta» porque sugiere que los dos grupos fueron distintos durante mucho más tiempo de lo que se pensaba, dijo Ramírez Rozzi.

Sin embargo, esto plantea una pregunta, dijo. Los humanos y los neandertales se cruzaron hace unos 60.000 años, cuando los humanos modernos abandonaron África. (Este mestizaje explica por qué los genomas de algunos seres humanos modernos contienen casi un 3% de ADN neandertal.) Pero si los humanos y los neandertales se separaron hace por lo menos 800.000 años, es sorprendente que todavía fueran capaces de cruzarse hace sólo 60.000 años, dijo Ramírez Rozzi.

«En otras palabras, casi un millón de años de evolución no fueron suficientes para establecer barreras (genéticas, endocrinológicas, conductuales, etc.) para separar definitivamente estas dos especies», preguntó.

El argumento está bien expuesto por Gómez-Robles, que es «un especialista reconocido de la morfología dental del linaje Neanderthal», dijo Bruno Maureille, director de investigación del Centro Nacional de Investigaciones Científicas (CNRS), en París, que no participó en el estudio.

Pero parece que los restos dentales de los neandertales de diferentes partes de Europa tienen cada uno «sus propias particularidades», dijo Maureille a Misterius. «¿Podemos simplemente tratar de dibujar tales escenarios globales? «No estoy tan seguro».

El estudio aparece en la edición en línea del 16 de mayo de la revista Science Advances.

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