Enormes estructuras cósmicas ya existían cuando el universo era un bebé

Los astrónomos han descubierto el cúmulo de galaxias más antiguo jamás visto.

Los astrónomos han descubierto el cúmulo de galaxias más antiguo jamás visto, que data del universo primitivo.

El descubrimiento, que podría ayudar a explicar la forma del cosmos moderno, revela 12 galaxias que existían en un grupo hace 13.000 millones de años – apenas unos 700 millones de años después del Big Bang. Podemos verlos ahora porque están tan lejos en el universo en expansión (13 mil millones de años-luz) que su luz estelar sólo ahora está llegando a la Tierra. Una de las galaxias, un mamut llamado Himiko en honor a una reina mitológica japonesa, fue descubierta hace una década por el mismo equipo.

Sorprendentemente, las otras 11 galaxias no están agrupadas alrededor del gigante Himiko, escribieron los investigadores en un artículo que se publicará el 30 de septiembre en The Astrophysical Journal y que está disponible como borrador en el sitio web arXiv. En cambio, Himiko se sienta en el borde del sistema, que los investigadores llaman un «protocluster» porque es tan pequeño y antiguo comparado con la mayoría de los cúmulos que podemos ver en el universo…

Entender cómo llegaron a ser los cúmulos de galaxias resulta ser importante para entender las galaxias que contienen. La mayoría de las galaxias, incluyendo la Vía Láctea, se muestran en grupos con otras galaxias, por lo que las galaxias no están distribuidas uniformemente por todo el universo. Y ese aglutinamiento parece afectar su comportamiento, han dicho los astrónomos. Las galaxias en ambientes de alta densidad y aglomerados llenos de galaxias forman estrellas de diferentes maneras que las galaxias en ambientes de baja densidad vacíos de galaxias. Y el impacto del aglutinamiento parece haber cambiado con el tiempo, apuntaron los investigadores.

En tiempos más recientes, los investigadores escribieron en el artículo, «hay una clara tendencia a que la actividad de formación estelar de las galaxias tiende a ser más baja en un ambiente de alta densidad que en un ambiente de baja densidad».

Por lo tanto, las galaxias apiñadas hoy en día forman estrellas con menos frecuencia que sus primos más independientes. Es como si envejecieran más rápido en sus cúmulos, escribieron los investigadores, volviéndose geriátricos y renunciando a crear nuevas estrellas.

Pero en el universo antiguo, la tendencia parece haberse invertido. Las galaxias en cúmulos altamente llenos formaron estrellas más rápido, no más despacio, permaneciendo jóvenes y ágiles en comparación con sus primos que no estaban en cúmulos densos.

Sin embargo, los «protoclusters» como este de los primeros eones del universo son raramente encontrados y son mal entendidos, escribieron los investigadores. Estos cúmulos tienden a ser mucho más pequeños que los ejemplos modernos, que pueden contener cientos de galaxias.

Cuanto más retroceden los telescopios en el tiempo, menos protoclusters aparecen. Es posible que muchos de ellos estén simplemente oscurecidos por el polvo intergaláctico. Los astrónomos esperan, escribieron, que el nuevo descubrimiento ayude a dar cuerpo a la imagen y explicar cómo el estado de las cosas hace 13 mil millones de años cambió con el tiempo para producir ese universo agrupado que vemos hoy.

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Publicado originalmente en Misterius.net .

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(Crédito de la imagen: Revista All About Space)

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