El Pentágono quiere hacer un ejército de insectos propagadores de virus. Los científicos están preocupados.

¿Puede un grupo de trabajo de insectos portadores de virus genéticamente modificados salvar las granjas de Estados Unidos, o se trata de un arma biológica incontrolable en construcción?

Este es el debate que gira en torno a un nuevo y controvertido proyecto de investigación del Pentágono llamado «Insectos Aliados». Financiado por la Agencia de Proyectos de Investigación Avanzada de la Defensa (DARPA), el proyecto implica el uso de técnicas de edición genética como CRISPR para infectar a los insectos con virus modificados que podrían ayudar a hacer que los cultivos de Estados Unidos sean más resistentes. Si un campo de maíz se viera afectado por una sequía inesperada o expuesto repentinamente a un patógeno, por ejemplo, Insect Allies podría desplegar un ejército de áfidos portadores de un virus modificado genéticamente para ralentizar la tasa de crecimiento de la planta de maíz.

Según el sitio web de DARPA, estas «terapias dirigidas» podrían tener efecto en una sola temporada de cultivo, protegiendo potencialmente el sistema agrícola estadounidense de amenazas a la seguridad alimentaria como enfermedades, inundaciones, heladas e incluso «amenazas introducidas por actores estatales o no estatales». Biomimetismo: 7 tecnologías inteligentes inspiradas en la naturaleza]

Los miembros de la comunidad científica son escépticos. En una carta publicada hoy (5 de octubre) en la revista Science, un equipo de cinco científicos expresó su preocupación de que el proyecto podría ser fácilmente explotado como un arma biológica, o al menos percibido como tal por la comunidad internacional.

«En nuestra opinión, las justificaciones no son suficientemente claras. Por ejemplo, ¿por qué usan insectos? Podrían usar sistemas de fumigación», dijo a The Washington Post Silja Voeneky, coautora de la carta y profesora de derecho internacional en la Universidad de Friburgo, Alemania, «Usar insectos como vectores para propagar enfermedades es una arma biológica clásica».

Blake Bextine, director de programa de Insect Allies, está menos preocupado. «Cada vez que se desarrolla una tecnología nueva y revolucionaria, existe ese potencial de capacidad[tanto ofensiva como defensiva]», dijo Bextine al The Washington Post. «Pero eso no es lo que estamos haciendo. Queremos asegurarnos de que garantizamos la seguridad alimentaria, porque la seguridad alimentaria es la seguridad nacional a nuestros ojos».

Insect Allies está todavía en las primeras etapas de desarrollo, y al menos cuatro universidades estadounidenses (Boyce Thompson Institute, Penn State University, Ohio State University y University of Texas at Austin) han recibido fondos para llevar a cabo investigaciones. Bextine le dijo a The Washington Post que el proyecto recientemente logró su primer hito – probar si un áfido podía infectar un tallo de maíz con un virus de diseño que causara fluorescencia. Según el Washington Post, «el maíz brillaba».

Publicado originalmente en Misterius.net.

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