El mayor impacto de meteoritos en el Reino Unido se encuentra enterrado en agua y roca

El sitio del meteorito más grande que golpeó las Islas Británicas ha sido finalmente descubierto en una parte remota de la costa escocesa, 11 años después de que los científicos identificaran por primera vez la evidencia de la colisión masiva.

Un equipo de investigadores del Departamento de Ciencias de la Tierra de la Universidad de Oxford localizó el cráter a unos 20 kilómetros al oeste de la costa de Escocia, donde el rasgo yacía enterrado bajo el agua y las rocas que ayudaron a preservarlo todos esos años. Los científicos publicaron sus hallazgos el 9 de junio en el Journal of the Geological Society.

«El material excavado durante un impacto de meteorito gigante rara vez se preserva en la Tierra, porque se erosiona rápidamente», dijo Ken Amor, autor líder del estudio e investigador del Departamento de Ciencias de la Tierra de la Universidad de Oxford, en una declaración. «Así que este es un descubrimiento realmente emocionante.»

< < Primer plano de las esférulas que se formaron en la nube de impacto y que luego se encontraron en el depósito (Crédito de la imagen: Universidad de Oxford).

Se cree que el meteorito de 0,6 millas de ancho (1 km) golpeó nuestro planeta hace 1.200 millones de años, cuando Escocia era un ambiente semiárido ubicado cerca del ecuador, dijeron las autoridades de Oxford en la declaración. Pero probablemente no habría habido observadores del impacto, ya que la mayor parte de la vida en la Tierra todavía estaba confinada a los océanos en el momento en que la colisión tuvo lugar en tierra.

«Hubiera sido un gran espectáculo cuando este gran meteorito golpeó un paisaje estéril, esparciendo polvo y escombros de roca sobre una amplia área», dijo Amor.

La evidencia de la colisión fue descubierta en 2008, cuando los científicos encontraron grandes trazas de iridio, una sustancia química que se encuentra en altas concentraciones en meteoritos, en una capa de rocas cerca de la ciudad norteña de Ullapool.

Inicialmente se creía que las rocas eran el resultado de una erupción volcánica, pero un análisis más profundo de su composición llevó a los científicos a sus orígenes terrestres.

«Tenemos mucha suerte de tener[las rocas] disponibles para el estudio, ya que pueden decirnos mucho sobre cómo las superficies planetarias, incluyendo Marte, se modifican por los grandes impactos de meteoritos», dijo John Parnell, profesor de geología de la Universidad de Aberdeen en Escocia y coautor del artículo de 2008, en un comunicado en ese momento.

Utilizando datos obtenidos en el campo, el equipo de científicos determinó la dirección aproximada de la que provenía el meteorito y, por lo tanto, localizó el cráter.

Aunque miles de meteoritos golpean la Tierra cada año, normalmente dejan abolladuras mucho más pequeñas. Los impactos más grandes solían ocurrir con más frecuencia, pero hoy en día, miles de pequeños fragmentos de meteoritos que golpean la Tierra cada año pasan en gran medida desapercibidos.

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