El hombre que encontró el Titanic está buscando el avión de Amelia Earhart.

El aventurero que descubrió el Titanic está asumiendo una nueva misión: encontrar el Electra, el avión perdido hace tiempo de Amelia Earhart, el piloto que batió el récord que se escuchó por última vez el 2 de julio de 1937.

Según The Washington Post, Robert Ballard planea estudiar la diminuta isla de Nikumaroro (antes conocida como Isla Gardner) en agosto, donde algunos historiadores creen que Earhart y su navegante, Fred Noonan, se estrellaron, posiblemente viviendo en la isla como náufragos.

Si fuera fructífero, este descubrimiento añadiría otra muesca al ya impresionante cinturón de Ballard. Además de encontrar el Titanic, él y sus colegas han localizado al portaaviones USS Yorktown, que se perdió en la Batalla de Midway en 1942; la lancha patrullera del presidente John F. Kennedy en el Mar Salomón; y el acorazado alemán Bismarck, según The Washington Post. Fotos: La increíble vida y los tiempos de Amelia Earhart]

Hay muchas ideas -tanto de historiadores como de detectives aficionados- sobre lo que le pasó a Earhart, que estaba en camino de convertirse en la primera aviadora que circunnavegó el mundo. Algunos, incluyendo la Marina de los Estados Unidos, piensan que la Electra se estrelló y se hundió en el Pacífico, matando a Earhart y Noonan. Otros sugieren que el dúo fue capturado y posiblemente ejecutado por los japoneses. Algunos detectives incluso se preguntan si su avión ya ha sido encontrado.

Y luego está la teoría de Nikumaroro, investigada por The International Group for Historic Aircraft Recovery (TIGHAR), que sugiere que la Electra se estrelló contra el arrecife de coral en esta isla deshabitada de 2 kilómetros de ancho. También es posible que Earhart hiciera llamadas de auxilio desde la isla que no fueron respondidas, dijo TIGHAR en un informe de 2018, que no fue revisado por pares. (Restos esqueléticos, que desde entonces se han perdido, fueron encontrados en Nikumaroro, pero sigue siendo polémico si estos eran los huesos de Earhart).

Para llegar al fondo del misterio de Nikumaroro, Ballard y su equipo se dirigen a la isla. Una vez allí, se dividirán en dos equipos – uno usando perros olfateadores de huesos en tierra, y el otro, manejado por la co-líder de Ballard, Allison Fundis, en busca de señales del Lockheed Modelo 10 Electra en el fondo del mar. Para hacer esto, el equipo del fondo marino planea trazar un mapa de la geografía usando equipo de imágenes que distingue entre objetos duros y blandos, reportó The Washington Post. Este método es más preciso que el sonar regular, que sería difícil de usar porque Nikumaroro está repleto de barrancos y valles de origen volcánico.

A continuación, los buques robotizados equipados con dos cámaras cada uno inspeccionarán el fondo del mar y la tripulación observará las imágenes de vídeo de los objetos fabricados por el hombre. «El sonar no puede diferenciar entre una roca del tamaño de un motor y un motor», dijo Ballard al Washington Post, «pero tus ojos sí».

Un método similar ayudó a Ballard a encontrar barcos romanos en el Mar Negro después de que su equipo descubriera la carga que la tripulación había tirado por la borda al hundirse los barcos. Las naves romanas eran aún más pequeñas que las Electra, dijo Ballard, quien tiene un postdoctorado en geología marina y geofísica.

TIGHAR está «encantado» de que el equipo de Ballard esté buscando los restos de Earhart, Noonan y la Electra en Nikumaroro, dijo Richard Gillespie, director ejecutivo de TIGHAR, al The Washington Post. La expedición está siendo pagada por National Geographic Partners y la National Geographic Society, que planean transmitir un especial sobre la búsqueda, así como el legado de Earhart, este octubre.

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