Dentro de la Carrera para Descubrir un Mundo de Vapor de Agua

El descubrimiento de K2-18b es notable.

El vapor de agua, y probablemente las nubes que hacen llover agua líquida, han sido descubiertas en la atmósfera de un exoplaneta que se encuentra en la zona habitable de su estrella. Pero hay un problema.

Mientras que el descubrimiento se rompió el martes por la noche (10 de septiembre) en un artículo publicado en el servidor de preimpresión arXiv.org, al día siguiente (11 de septiembre) se publicó un segundo artículo, revisado por colegas, en la revista Nature Astronomy, que también mostraba la detección de vapor de agua en la atmósfera de este planeta. Ambos estudios utilizaron las observaciones realizadas por el equipo que publicó primero, en arXiv.org.

En resumen, los investigadores hicieron un descubrimiento importante – vapor de agua y probablemente nubes de agua líquida en la atmósfera de un exoplaneta llamado K2-18b – basado en datos que recolectaron usando el Telescopio Espacial Hubble. Pero otro equipo tomó y utilizó algunos de esos datos para llegar a conclusiones similares.

Vídeo: Descubrimiento de vapor de agua en Exoplanetas K2-18b Atmósfera

A menudo, los investigadores publicarán sus hallazgos y luego, posteriormente, otro equipo tomará sus datos para replicar de manera independiente los hallazgos del primer equipo o tratar de descubrir algo nuevo. Pero eso no es lo que pasó aquí. El equipo que publicó su artículo en Nature Astronomy, formado por investigadores del University College London, comenzó a utilizar los datos mucho antes de que el equipo que hizo estas observaciones publicara sus resultados.

Es importante señalar, sin embargo, que estos datos eran de libre uso y estaban a disposición del público.

Los «datos del Hubble son liberados al dominio público como datos de acceso abierto a la comunidad», dijo el investigador de UCL Ingo Waldmann a Space.com en un correo electrónico. «Además de los datos que se archivan públicamente, los analizamos con algoritmos de código abierto que han estado disponibles públicamente en GitHub durante varios años.»

Sin embargo, el equipo de la UCL no esperó tanto tiempo para tomar esos datos y presentar su estudio. Presentaron su estudio apenas 17 días después de que el equipo que hizo las observaciones recibiera sus datos, el investigador principal del estudio publicado primero, Björn Benneke, profesor del Instituto de Investigación de Exoplanetas de la Universidad de Montreal, dijo a Space.com.

Ahora bien, los estudios no sacan conclusiones idénticas y son diferentes en varios aspectos. Por ejemplo, el estudio de la UCL publicado el 11 de septiembre se refiere al exoplaneta como un «super-Tierra». Los autores del estudio publicado primero consideran que esta etiqueta es engañosa y en su lugar se refieren al planeta como una especie de «mini-Neptuno», dijo Benneke.

Además, sólo el estudio liderado por Benneke proporciona evidencia de una cubierta de nubes de agua líquida en la atmósfera del exoplaneta.

Pero, aunque no son idénticos, ambos estudios utilizan datos recogidos por el equipo de Benneke y sacan al menos una conclusión que se superpone: que el vapor de agua existe en la atmósfera de este exoplaneta.

Los dos estudios

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En un nuevo estudio, un equipo de investigación dirigido por Björn Benneke, profesor del Instituto de Investigación de Exoplanetas de la Universidad de Montreal, descubrió vapor de agua y probablemente incluso nubes de lluvia en la atmósfera del exoplaneta K2-18 b.

(Foto: Alex Boersma)

Primero, un gran equipo internacional liderado por Benneke publicó su descubrimiento de vapor de agua y nubes de agua líquida en la atmósfera del exoplaneta K2-18b el martes por la noche (10 de septiembre) en el sitio preimpreso arXiv.org, donde los científicos pueden compartir estudios antes de que sean publicados en revistas revisadas por pares. La revisión por pares es un proceso en el cual un estudio es evaluado por científicos en un campo similar para asegurar que cumple con los estándares de investigación de una publicación. Por ejemplo, el proceso de revisión por pares de Nature se detalla aquí.

El estudio preimpreso en arXiv.org está aquí y también ha sido enviado a la revista Astronomical Journal.

El equipo con sede en Londres, que publicó su trabajo el miércoles (11 de septiembre) en la revista científica Nature Astronomy, usó los datos del Hubble recolectados por el equipo de Benneke, citados en su artículo, para detectar vapor de agua en la atmósfera de este exoplaneta.

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El equipo de Londres detalló su estudio con los reporteros durante una conferencia de prensa el martes bajo un embargo de los medios de comunicación. En ese arreglo, los reporteros acuerdan publicar noticias en un momento determinado a cambio de un vistazo a la investigación. El sistema está diseñado para dar a los reporteros el tiempo necesario para una cobertura más completa y precisa de los estudios de alto perfil.

Puedes ver el estudio de Astronomía Natural aquí.

Persiguiendo el exoplaneta K2-18b

Entonces, ¿qué pasó exactamente? Esto es lo que sabemos.

En 2015, el Telescopio Espacial Kepler de la NASA descubrió el exoplaneta K2-18b, un extraño exoplaneta del doble del tamaño de la Tierra y ocho veces más masivo que se encuentra en la zona habitable de su estrella, a 110 años luz de la Tierra.

Poco después, Benneke solicitó observar el planeta con el Telescopio Espacial Hubble y encontrar evidencia de una nube de agua líquida en el exoplaneta, dijo a Space.com. El tiempo con el Hubble y otros grandes telescopios y observatorios es precioso y se otorga a proyectos específicos después de que los investigadores presentan propuestas completas. Durante algunos ciclos de propuestas, el Hubble recibe cinco veces el número de peticiones que puede conceder.

El equipo de Benneke encontró evidencia de vapor de agua en la atmósfera de K2-18b con estas observaciones hace algún tiempo, dijo Benneke. El equipo continuó analizando los datos para encontrar evidencia de nubes de agua líquida, lo cual hicieron.

El equipo de Benneke observó el exoplaneta en tránsito frente a su padre estelar, una estrella enana roja, desde 2016 hasta 2018. Luego pasaron el año siguiente analizando estos datos para llegar a las complejas conclusiones que se detallan en su artículo.

Durante ese tiempo, los investigadores del UCL usaron estos datos y realizaron análisis similares y, como el equipo de Benneke, detectaron vapor de agua en la atmósfera del exoplaneta. Sin embargo, el documento de Benneke incluye detalles adicionales sobre el planeta en sí y proporciona evidencia de nubes de agua líquida, y posiblemente incluso de lluvia.

«El periódico bajo embargo dice que el conjunto de datos que usaron tiene un PI Björn Benneke. El IP habría diseñado y competido por las observaciones del Hubble. El hecho de que el IP no estuviera en la lista de autores significa que otro equipo utilizó los datos disponibles públicamente en una competencia», dijo en un correo electrónico a Space.com Sara Seager, astrónoma, científica planetaria y profesora del Instituto Tecnológico de Massachusetts que no participó en ninguno de los dos estudios.

Ahora, recuerda, los datos estaban disponibles públicamente para que cualquiera los usara.

«Técnicamente no es ilegal tomar estos datos», dijo Benneke a Space.com.

Además, añadió, el hecho de que el equipo londinense también detectara vapor de agua, «no es una sorpresa porque, efectivamente, nuestro equipo hizo un muy buen trabajo y estas observaciones, todas ellas fueron muy bien ejecutadas por la NASA y el telescopio espacial… no requiere mucho de otro equipo… sólo tomar los datos y analizarlos de la misma manera».

En parte, esto es bueno, continuó, en el sentido de que muestra que dos equipos «han mirado los datos y han demostrado independientemente que existe la firma de la absorción de agua en este planeta».

Pero, dijo Benneke, «No estoy muy entusiasmado con el hecho de que sólo hayan tomado nuestros datos… no se pusieron en contacto conmigo para nada».

En resumen, Benneke y el equipo pensaron que estaban en camino a un descubrimiento único, sólo para descubrir que sus datos habían ayudado a otro equipo a llegar a una conclusión similar y superpuesta.

La carrera por publicar

En la ciencia, al igual que en el deporte, siempre hay una carrera para ser el primero.

«En la ciencia de los exoplanetas hay muchos casos en los que se publican simultáneamente dos trabajos en competencia sobre el mismo tema, pero por lo general no con un conjunto de datos de IP donde la práctica estándar es una cortesía común para dejar el análisis de datos y su publicación para el equipo de IP», dijo Seager.

Esta desviación de la práctica habitual puede hacer que las acciones del equipo de Londres parezcan más bien un acto de competición. Pero para reiterar, no cruzaron ninguna línea legal al hacerlo, ya que usaron estos datos del Hubble sólo después de una ventana de tiempo (un «período propietario» específico) que está destinado a servir como amortiguador para permitir que el equipo científico que hizo las observaciones originales publicara primero sus hallazgos.

«Todos los datos utilizados para el estudio de UCL están disponibles públicamente en el archivo de STScI MAST – de hecho, las observaciones han sido archivadas públicamente», dijo Waldmann en una declaración enviada por correo electrónico a Space.com.

«Estamos al tanto de los informes de otros investigadores que publicaron un estudio en la plataforma de preimpresión, arXiv, el martes 10 de septiembre, en el que se informaba de hallazgos similares. Como no es un estudio revisado por pares, no podemos hacer comentarios hasta que haya sido validado. Si el estudio pasa la revisión por pares, confirmaría nuestros resultados, lo cual es fantástico».

Esta extraña situación es casi tan extraña como el propio K2-18b. Los procedimientos de «negocio como de costumbre» ciertamente no se han aplicado a estos descubrimientos.

Pero, mientras que esta debacle exoplanetaria podría molestar a algunos miembros de la comunidad científica, los hallazgos de estos dos documentos son un gran paso adelante en nuestra comprensión y conocimiento de los exoplanetas y en la búsqueda de agua más allá de la Tierra y más allá de nuestro sistema solar.

Nota del editor: Una versión anterior de este artículo decía que el equipo de Benneke hizo observaciones en 2016 y 2017, pero también hizo observaciones en 2018.

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