Chernóbil contra Fukushima: ¿Qué fusión nuclear fue el mayor desastre?

La nueva serie de HBO «Chernóbil» dramatiza el accidente y las horribles secuelas de una crisis nuclear que sacudió Ucrania en 1986. Veinticinco años después, otra catástrofe nuclear se desarrollaría en Japón, después de que el terremoto de magnitud 9,0 Tohoku y el posterior tsunami desencadenaran una desastrosa falla del sistema en la central nuclear de Fukushima Daiichi.

Ambos accidentes liberaron radiación; sus impactos fueron de largo alcance y duraderos.

Pero, ¿cómo se comparan las circunstancias de Chernóbil y Fukushima, y qué acontecimiento causó más daños? 5 Cosas extrañas que no sabías sobre Chernobyl]

Sólo un reactor explotó en Chernóbil, mientras que tres reactores sufrieron fusiones en Fukushima. Sin embargo, el accidente de Chernobyl fue mucho más peligroso, ya que los daños en el núcleo del reactor se produjeron de forma muy rápida y violenta, dijo Edwin Lyman, científico principal y director interino del Proyecto de Seguridad Nuclear de la Unión de Científicos Preocupados (Union of Concerned Scientists Nuclear Safety Project).

«Como resultado, más productos de fisión fueron liberados del único núcleo de Chernobyl», dijo Lyman a Misterius. «En Fukushima los núcleos se sobrecalentaron y se derritieron, pero no experimentaron una dispersión violenta, por lo que se liberó una cantidad mucho menor de plutonio.»

En ambos accidentes, el yodo radiactivo 131 representó la amenaza más inmediata, pero con una vida media de ocho días, lo que significa que la mitad del material radiactivo se descompuso en ese tiempo, sus efectos pronto se disiparon. En ambas fusiones, los peligros a largo plazo surgieron principalmente del estroncio 90 y el cesio 137, isótopos radioactivos con una vida media de 30 años.

Y Chernobyl liberó mucho más cesio-137 que Fukushima, según Lyman.

«Cerca de 25 petabecquerels (PBq) de cesio 137 fue liberado al medio ambiente por los tres reactores de Fukushima dañados, en comparación con una estimación de 85 PBq para Chernobyl», dijo (PBq es una unidad para medir la radiactividad que muestra la descomposición de los núcleos por segundo).

Lo que es más, el furioso infierno de Chernobyl creó una enorme columna de radiactividad que se dispersó más ampliamente que la radiactividad liberada por Fukushima, agregó Lyman.

Enfermedad, cáncer y muerte

En Chernobyl, dos trabajadores de la planta murieron por la explosión inicial y 29 trabajadores más murieron por envenenamiento por radiación en los próximos tres meses, reportó Time en 2018. Muchos de los que murieron se habían expuesto a sabiendas a una radiación mortal mientras trabajaban para asegurar la planta y evitar más fugas. Según el Organismo Internacional de Energía Atómica, los funcionarios gubernamentales trasladaron a unas 200.000 personas de la región.

En los años siguientes, el cáncer en los niños se disparó en Ucrania, con un aumento de más del 90%, según Time. En un informe publicado por los organismos de las Naciones Unidas en 2005 se aproximaba a que 4.000 personas podrían morir a causa de la exposición a la radiación de Chernobyl. Greenpeace International estimó, en 2006, que el número de víctimas mortales en Ucrania, Rusia y Bielorrusia podría llegar a 93.000 personas, de las cuales 270.000 en esos países desarrollaban cánceres que de otro modo no se habrían producido.

En Fukushima, no hubo muertes ni casos de enfermedad por radiación directamente relacionados con el accidente, ni trabajadores ni miembros del público, según la Organización Mundial de la Salud (OMS).

Sin embargo, se cree que la agresiva respuesta japonesa al desastre, que reubicó a 100.000 personas de sus hogares cerca de Fukushima, causó indirectamente alrededor de 1.000 muertes, la mayoría de las cuales fueron personas de 66 años o más, informó la Asociación Nuclear Mundial.

Zonas prohibidas

Las autoridades japonesas crearon una zona prohibida alrededor de Fukushima que se extendía por 20 kilómetros (12 millas); los reactores dañados se cerraron permanentemente, mientras continuaban los esfuerzos de limpieza.

Todavía se desconoce la magnitud del impacto ambiental de Fukushima, aunque ya existen algunas pruebas de que las mariposas de la zona de Fukushima están sufriendo mutaciones genéticas que producen deformaciones en sus alas, patas y ojos. [Ver fotos de las mariposas deformes de Fukushima]

La radiación del agua contaminada que escapó de Fukushima llegó a la costa occidental de América del Norte en 2014, pero los expertos dijeron que la contaminación era demasiado baja para representar una amenaza para la salud humana. Y en 2018, los investigadores reportaron que los vinos producidos en California después del accidente de Fukushima tenían niveles elevados de cesio-137 radioactivo, pero el Departamento de Salud Pública de California declaró que los vinos no eran peligrosos para consumir.

La zona de exclusión de Chernóbil abarcaba un área de 30 km alrededor de las ruinas de la planta, y las ciudades dentro de sus límites siguen abandonadas hasta el día de hoy. Los árboles en los bosques cercanos se tornaron rojos y murieron poco después de la explosión. Pero décadas después, diversas comunidades de vida silvestre parecen estar prosperando en la zona, en ausencia de habitantes humanos.

Para 2010, el gobierno ucraniano determinó que el peligro de exposición a la radiación en el área alrededor de Chernóbil era «insignificante», y que la zona de exclusión se abriría ampliamente a los turistas para el año siguiente (aunque todavía está prohibido vivir en la zona). Pero a las personas que visitan ciertos lugares más de una vez se les suministrarán dosímetros portátiles para verificar su exposición a la radiación, así que las visitas no están exentas de riesgo, reportó anteriormente Misterius.

Además, los niveles de radiación alrededor de Chernobyl pueden variar ampliamente. Los estudios de los aviones teledirigidos revelaron en mayo que la radiación en el Bosque Rojo de Ucrania se concentraba en «puntos calientes» desconocidos hasta entonces, que los científicos esbozaron en los mapas de radiación más precisos de la región hasta la fecha.

La central nuclear de Fukushima está cerrada; sin embargo, la preocupación por la seguridad durante el desmantelamiento y los trabajos de limpieza persiste. La Compañía de Energía Eléctrica de Tokio (TEPCO) anunció recientemente que no contrataría a trabajadores extranjeros que vinieran a Japón bajo normas de inmigración recientemente relajadas; los representantes de TEPCO expresaron su preocupación por la capacidad de los hablantes no nativos de japonés para seguir las instrucciones de seguridad altamente detalladas de la planta, según informó ayer el diario The Japan Times (23 de mayo).

Al final, ambos desastres proporcionaron importantes lecciones para el mundo sobre los riesgos inherentes al uso de la energía nuclear, dijo Lyman a Misterius.

«Nadie debe subestimar los desafíos necesarios para garantizar que la energía nuclear sea lo suficientemente segura como para que desempeñe un papel importante en el futuro energético del mundo», dijo. «La clave para los reguladores y operadores es siempre prepararse para lo inesperado.»

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Nota del editor: Esta historia fue actualizada el 28 de mayo para indicar que la central eléctrica de Fukushima ya no está en funcionamiento.

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