Canadá reclama al Polo Norte

La mística del Polo Norte, en la cima del mundo, ha llevado durante mucho tiempo a los exploradores a arriesgar sus vidas en el Ártico, mientras que nosotros, los que no somos tan aventureros, miramos con asombro. Ahora, tres naciones del norte compiten por reclamar parte del fondo marino del Ártico, una región repleta de combustibles fósiles que se encuentra bajo miles de kilómetros de agua y hielo.

A finales del mes pasado, Canadá lanzó su metafórico sombrero al ring, uniéndose a Rusia y Dinamarca para argumentar que la ciencia está de su lado al reclamar casi medio millón de millas cuadradas de territorio ártico submarino, basándose en la extensión de su plataforma continental, incluyendo el Polo Norte geográfico.

En el centro del debate está la cresta de Lomonosov, de 1.800 kilómetros de largo, una región a una profundidad de unos 1.700 metros que corre cerca del polo y divide en dos el Océano Ártico. La cresta, que es del tamaño de California, es considerada una fuente prometedora de petróleo y gas, según The New York Times. Entonces, ¿de quién es esa área del fondo marino?

Para establecer su caso, funcionarios canadienses han presentado un informe de 2.100 páginas a un comité científico de la Convención de las Naciones Unidas sobre el Derecho del Mar (UNCLOS), detallando el tamaño y la forma de la plataforma continental a lo largo de la costa ártica de Canadá. La extensión de la plataforma continental fue determinada por científicos a bordo de varias expediciones a bordo de buques al océano polar, entre 2006 y 2016. En el hielo: Imágenes impresionantes del Ártico canadiense]

Byers explicó que la UNCLOS permite a las naciones reclamar una «zona económica exclusiva» en el mar dentro de las 200 millas (370 km) de sus costas.

Pero, si la afirmación está respaldada por pruebas científicas, la convención también permite a las naciones reclamar territorio a una distancia mucho mayor, algo que se basa en la extensión de su plataforma continental. Los 7 Ambientes Más Duros de la Tierra]

Rusia presentó por primera vez un informe científico en el marco de la Convención de las Naciones Unidas sobre el Derecho del Mar en 2001, y Dinamarca lo hizo en 2014. Byers dijo que cada nación es científicamente correcta cuando afirma que su plataforma continental se extiende más allá del Polo Norte, lo que significaría que cada uno puede reclamar el propio polo.

«Los científicos de los tres países opinan que es la misma plataforma continental alrededor del océano, porque Norteamérica solía ser parte del mismo continente que Eurasia», dijo Byers a Misterius.net.

América del Norte, incluida Groenlandia, se separó del continente euroasiático hace unos 60 millones de años, formando el actual Océano Ártico.

Frío como el hielo

Desde 2006, los científicos que trabajan para el gobierno canadiense han realizado 17 expediciones a bordo en el Ártico para recopilar datos sobre los límites exteriores de la plataforma continental. Las expediciones más recientes tuvieron lugar en 2014, 2015 y 2016.

La oceanógrafa Mary-Lynn Dickson, directora del programa de la UNCLOS para el departamento gubernamental de Recursos Naturales de Canadá y jefa científica a bordo de la expedición de 2016, dijo que los científicos involucrados habían presentado un sólido argumento para definir los límites de la plataforma continental de Canadá.

Las diferentes expediciones canadienses estudiaron datos batimétricos de los océanos y datos geofísicos del lecho marino en un área de más de 1,2 millones de kilómetros cuadrados del Ártico, para determinar la extensión de la plataforma continental submarina de Canadá, reportó The Barents Observer.

Los estudios incluyeron inspecciones del fondo marino con vehículos submarinos autónomos (AUVs) -esenciales en áreas donde el hielo pesado hacía imposible trabajar desde el barco- e incluso muestras de rocas a miles de metros de profundidad, que según dijo a Misterius.net eran «más raras que las rocas lunares».

Combustible congelado

La propuesta canadiense sobre la extensión de su territorio en el Ártico se produce en medio de una oleada de interés en la región por parte de poderosas naciones del mundo, entre ellas Rusia, Estados Unidos y China.

Durante décadas, el Polo Norte ha estado cubierto por espesos hielos marinos durante la mayor parte del año. Pero el interés internacional se ha visto estimulado por las perspectivas del cambio climático en el Ártico, que hace que la región esté abierta a los barcos durante períodos más largos cada año.

Los recursos naturales submarinos también pueden desempeñar un papel importante. Se estima que unos 90.000 millones de barriles de petróleo y billones de pies cúbicos de gas natural se encuentran bajo los océanos polares, según el Servicio Geológico de Estados Unidos, aunque no se cree que la región central del Polo Norte sea especialmente rica en combustibles fósiles.

Es probable que Canadá, Dinamarca y Rusia estén más interesados en las reservas de combustible submarino que se encuentran más cerca de sus costas que en el lejano y congelado Polo Norte, dijo el politólogo Andreas Østhagen, del Instituto Fridtjof Nansen de Noruega.

«Están luchando por utilizar o explotar recursos que están mucho más cerca de la costa», dijo Østhagen a Misterius.net. «Así que, desde el punto de vista de los recursos, no veo cómo esto importa en absoluto.»

Sin embargo, la propiedad del propio Polo Norte es un importante símbolo de prestigio nacional. «Esto juega con la narrativa de la soberanía del Ártico, protegiendo su territorio ártico y manteniendo su presencia en el Ártico», dijo. «El Polo Norte es un premio simbólico en todo esto.»

Byers dijo que Canadá, Dinamarca y Rusia han acordado acatar los resultados de las negociaciones de la UNCLOS.

«Esta es una historia realmente emocionante sobre el uso de la ciencia para resolver problemas que de otra manera podrían causar tensiones entre diferentes estados», dijo.

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