¿Antropoceno? Los humanos han estado cambiando el planeta durante milenios.

Entonces, ¿cómo marcamos el comienzo de esta era humana?

Abundan los ejemplos de cómo las sociedades humanas están cambiando el planeta, desde la construcción de carreteras y casas, la tala de bosques para la agricultura y la excavación de túneles ferroviarios, hasta la reducción de la capa de ozono, la extinción de especies, el cambio climático y la acidificación de los océanos. Los impactos humanos están en todas partes. Nuestras sociedades han cambiado tanto la Tierra que es imposible revertir muchos de estos efectos.

Algunos investigadores creen que estos cambios son tan grandes que marcan el comienzo de una nueva «era humana» de la historia de la Tierra, la época antropocena. Un comité de geólogos ha propuesto ahora marcar el inicio del Antropoceno a mediados del siglo XX, basándose en un indicador sorprendente: el polvo radiactivo ampliamente disperso de las pruebas de bombas nucleares a principios de la década de 1950.

Pero esta no es la última palabra.

No todo el mundo está seguro de que las sociedades industrializadas y globalizadas de hoy en día tendrán el tiempo suficiente para definir una nueva época geológica. Tal vez seamos sólo un destello en la cacerola -un acontecimiento- en lugar de una época larga y duradera.

Otros debaten la utilidad de escoger una sola línea delgada en el registro geológico de la Tierra para marcar el inicio de los impactos humanos en el registro geológico. Tal vez el Antropoceno comenzó en diferentes momentos en diferentes partes del mundo. Por ejemplo, los primeros casos de agricultura surgieron en diferentes lugares y en diferentes momentos, y tuvieron como resultado enormes impactos sobre el medio ambiente, a través del desbroce de tierras, la pérdida de hábitats, las extinciones, la erosión y las emisiones de carbono, cambiando para siempre el clima global.

Si hay múltiples comienzos, los científicos necesitan responder a preguntas más complicadas, como ¿cuándo comenzó la agricultura a transformar los paisajes en diferentes partes del mundo? Esta es una pregunta difícil porque los arqueólogos tienden a centrar sus investigaciones en un número limitado de sitios y regiones y a priorizar los lugares donde se cree que la agricultura apareció antes. Hasta la fecha, ha resultado casi imposible para los arqueólogos elaborar un panorama global de los cambios en el uso de la tierra a lo largo del tiempo.

Respuestas globales de expertos locales

Para abordar estas cuestiones, hemos reunido una colaboración de investigación entre arqueólogos, antropólogos y geógrafos para estudiar los conocimientos arqueológicos sobre el uso de la tierra en todo el planeta.

Pedimos a más de 1.300 arqueólogos de todo el mundo que aportaran sus conocimientos sobre cómo los pueblos antiguos utilizaban la tierra en 146 regiones de todos los continentes, excepto la Antártida, desde hace 10.000 años hasta 1850. Más de 250 personas respondieron, lo que representa el proyecto de crowdsourcing de arqueología más grande jamás emprendido, aunque algunos proyectos anteriores han trabajado con contribuciones de aficionados.

Nuestro trabajo ahora ha mapeado el estado actual del conocimiento arqueológico sobre el uso de la tierra en todo el planeta, incluyendo partes del mundo que rara vez han sido consideradas en estudios anteriores.

Utilizamos un enfoque de crowdsourcing porque las publicaciones académicas no siempre incluyen los datos originales necesarios para permitir comparaciones globales. Incluso cuando estos datos son compartidos por los arqueólogos, utilizan muchos formatos diferentes de un proyecto a otro, lo que dificulta su combinación para el análisis a gran escala. Nuestro objetivo desde el principio fue facilitar a cualquiera la comprobación de nuestro trabajo y la reutilización de nuestros datos – hemos puesto todos nuestros materiales de investigación en línea donde pueden ser consultados libremente por cualquier persona.

Impactos humanos anteriores y más generalizados

Aunque nuestro estudio adquirió información arqueológica experta de todo el planeta, los datos estaban más disponibles en algunas regiones – incluyendo el suroeste de Asia, Europa, el norte de China, Australia y Norteamérica – que en otras. Esto se debe probablemente a que más arqueólogos han trabajado en estas regiones que en otras, como en partes de África, el sudeste asiático y América del Sur.

Nuestros arqueólogos informaron que casi la mitad (42%) de nuestras regiones tenían alguna forma de agricultura hace 6.000 años, lo que pone de relieve la prevalencia de las economías agrícolas en todo el mundo. Además, estos resultados indican que el inicio de la agricultura fue más temprano y generalizado de lo que se sugirió en la reconstrucción mundial más común de la historia del uso de la tierra, la Base de Datos Históricos del Medio Ambiente Mundial. Esto es importante porque los científicos del clima a menudo usan esta base de datos de condiciones pasadas para estimar el cambio climático futuro; de acuerdo con nuestra investigación, puede estar subestimando los efectos del clima asociados con el uso de la tierra.

Nuestra encuesta también reveló que la caza y el forrajeo fueron generalmente reemplazados por el pastoreo (criar animales como vacas y ovejas para alimento y otros recursos) y la agricultura en la mayoría de los lugares, aunque hubo excepciones. En algunas zonas se produjeron retrocesos y la agricultura no sólo sustituyó la alimentación, sino que se fusionó con ella y coexistió codo con codo durante algún tiempo.

Las raíces profundas del Antropoceno

Los datos arqueológicos mundiales muestran que la transformación humana de los entornos comenzó en diferentes momentos en diferentes regiones y se aceleró con la aparición de la agricultura. Sin embargo, hace 3.000 años, la mayor parte del planeta ya había sido transformado por cazadores-recolectores, agricultores y pastores.

Para guiar este planeta hacia un futuro mejor, necesitamos entender cómo llegamos aquí. El mensaje de la arqueología es claro. Tomó miles de años para que el planeta prístino de hace mucho tiempo se convirtiera en el planeta humano de hoy.

Y no hay manera de entender plenamente este planeta humano sin aprovechar la experiencia de arqueólogos, antropólogos, sociólogos y otros científicos humanos. Para construir una ciencia de la Tierra más robusta en el Antropoceno, las ciencias humanas deben jugar un papel tan central como las ciencias naturales lo hacen hoy en día.

Erle C. Ellis es miembro de la Asociación Americana de Geógrafos

La asociación es socia fundadora de The Conversation US.

Publicado originalmente en La conversación .

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