5 Cosas raras que no sabías sobre Chernóbil

La central nuclear de Chernóbil explotó hace más de tres décadas, en 1986, pero se puede ver en la miniserie de televisión «Chernóbil» de HBO, que se estrenó a principios de esta semana.

Aunque la mayoría de la gente conoce la historia general -que debido a un error humano, el reactor nuclear explotó y desató material radiactivo en toda Europa-, pocos conocen los detalles básicos. He aquí cinco hechos extraños que probablemente no sabías sobre Chernobyl. [Imágenes: Chernobyl, congelado en el tiempo]

1. Similar a Hiroshima

Cerca del reactor de Chernobyl había unas 30.000 personas cuando explotó el 26 de abril de 1986. Se cree que las personas expuestas a la radiación han recibido alrededor de 45 rem (rem es una unidad de dosis de radiación), en promedio, que es similar a la dosis promedio recibida por los sobrevivientes después de que la bomba atómica fue lanzada sobre Hiroshima en 1945, de acuerdo con el libro «Physics for Future Presidents»: The Science Behind the Headlines» (W. W. Norton & Company, 2008) por Richard Muller, profesor emérito de física en la Universidad de California, Berkeley.

Aunque 45 rem no es suficiente para causar enfermedad por radiación (que generalmente ocurre a los 200 rem), aún así aumenta el riesgo de cáncer en 1.8%, escribió Muller. «Ese riesgo debería llevar a unas 500 muertes por cáncer, además de los 6.000 cánceres normales por causas naturales.»

Sin embargo, una estimación de 2006 del Organismo Internacional de Energía Atómica (OIEA), que está asociado con las Naciones Unidas, calculó un número mucho mayor de muertes por cáncer. El OIEA examinó la distribución total de la radiación, que llegó a toda Europa e incluso a Estados Unidos, y estimó que la dosis acumulada de radiación de Chernóbil era de unos 10 millones de rém, lo que habría causado otras 4.000 muertes por cáncer a causa del accidente, escribió Muller.

2. El mayor daño terminó en cuestión de semanas

La explosión inicial fue enorme, pero el mayor daño de la radiación ocurrió en las primeras semanas. Se puede pensar en la radiación como fragmentos que vuelan hacia afuera como un núcleo que explota, como metralla de una bomba, escribió Muller.

Al igual que el envoltorio de burbujas reventado, cada núcleo puede explotar y liberar radiación sólo una vez. Apenas 15 minutos después de la explosión de Chernobyl, «la radiactividad había caído a un cuarto de su valor inicial; después de 1 día, a un decimoquinto; después de 3 meses, a menos del 1%», escribió Muller.

«Pero todavía quedan algunos, incluso hoy en día», señaló. «Mucha de la radiación literalmente se convirtió en humo, y sólo la radiación cerca del suelo afectó a la población.»

3. Docenas de bomberos murieron

La explosión de Chernóbil no sólo liberó mucha radiación, sino que también provocó un incendio en la central eléctrica. Los bomberos que se apresuraron a detener las llamas fueron expuestos a altos niveles de radiación, y docenas murieron por envenenamiento por radiación, escribió Muller.

Estos bomberos fueron expuestos a más de 1.000 millones de rayos gamma cada uno. Pero, ¿qué significa eso?

Los rayos gamma – un tipo de radiación penetrante que es liberada por las armas nucleares, las bombas sucias y las explosiones de los reactores – es como un rayo X extremadamente energético. Hay cerca de 10 billones de rayos gamma en cada uno de los restos de radiación, escribió Muller.

Una persona que recibe una dosis de 100 rem probablemente no se dará cuenta, ya que nuestros sistemas pueden reparar la mayor parte de este daño sin enfermar a la persona. A 200 rem, una persona puede desarrollar envenenamiento por radiación. Los pacientes que recibieron quimioterapia algunas veces experimentan este tipo de enfermedad, llevando a efectos secundarios como pérdida de cabello y sensación de náusea y apatía. (Esta náusea es causada, en parte, por el trabajo febril del cuerpo para reparar el daño causado por la radiación, por lo que reduce otras actividades, como la digestión, escribió Muller).

Las personas afectadas por 300 rem tienen una buena probabilidad de morir a menos que reciban tratamiento inmediato, como una transfusión de sangre, escribió Muller.

4. No había ningún edificio de contención

Chernóbil no tenía una medida de seguridad importante: un edificio de contención.

Una estructura de contención es un proyectil hermético al gas que rodea a un reactor nuclear. Esta cáscara, que generalmente tiene forma de cúpula y está hecha de concreto reforzado con acero, está diseñada para confinar los productos de fisión que pueden ser liberados a la atmósfera durante un accidente, de acuerdo con la Comisión Reguladora Nuclear de los Estados Unidos.

Si hubiera habido un edificio de contención en Chernóbil, según el libro de Muller, «el accidente podría no haber causado prácticamente ninguna muerte».

5. Hay vida silvestre allí ahora

La zona de Chernóbil fue evacuada después de la explosión; una vez que los humanos se fueron, la fauna silvestre se instaló en ella.

El número de alces, corzos, ciervos y jabalíes que viven en la zona de exclusión es similar al de la población de las reservas naturales no contaminadas cercanas, según un estudio realizado en 2015. Los lobos lo están haciendo especialmente bien, con una población siete veces mayor que las poblaciones de lobos de las reservas vecinas, encontraron los investigadores del estudio.

«Esto no significa que la radiación sea buena para la vida silvestre, sólo que los efectos de la habitación humana -incluyendo la caza, la agricultura y la silvicultura- son mucho peores», dijo Jim Smith, coordinador del equipo de observación del estudio y profesor de ciencias ambientales de la Universidad de Portsmouth en el Reino Unido, en un comunicado.

Sin embargo, otros científicos señalaron que los niveles de vida silvestre en Chernóbil son inferiores a los de otras regiones protegidas de Europa, lo que indica que la radiación sigue afectando a la zona.

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Publicado originalmente en Misterius .

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